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El domingo por la noche, el Papa Francisco fue operado de una enfermedad del colon llamada “diverticulitis estenótica sintomática”. La cirugía electiva realizada en el Hospital Gemelli de Roma duró según a. unas tres horas declaración de la Oficina de Prensa de la Santa Sede.

Francisco, de 84 años, está sano en general y es la primera vez que lo hospitalizan desde que se convirtió en Papa en 2013. Está vigilante y respira solo, según un portavoz del Vaticano, y se espera que permanezca en el hospital durante siete días.

Para un hombre de su edad, la enfermedad, la cirugía y la recuperación esperada suenan razonables, dijeron los médicos, y debería poder recuperarse por completo.

“Estoy un poco sorprendido, pero no preocupado, por siete días en el hospital”, dijo el Dr. Philip S. Barie, profesor emérito de cirugía en Weill Cornell Medical College. “Eso es probablemente por precaución y por el hecho de que tiene 84 años”.

A pesar de su nombre intimidante, la diverticulitis estenótica sintomática es una afección relativamente común y tratable.

Comienza como una afección leve llamada diverticulosis, que es esencialmente una acumulación de bolsas en la pared del colon, generalmente en el lado izquierdo. La diverticulosis es muy común: aproximadamente dos de cada tres personas tienen las bolsas cuando tienen 60 o 70 años.

Para la mayoría de las personas, las bolsas no causan ningún problema, salvo sangre ocasional en las heces. Pero alrededor del 10 al 15 por ciento de las personas con diverticulosis tienen las bolsas obstruidas e inflamadas, lo que puede llevar a los pacientes a la sala de emergencias.

Esta inflamación, llamada diverticulitis, “también es increíblemente común”, dijo el Dr. David R. Flum, Profesor de Cirugía en la Universidad de Washington en Seattle.

La diverticulitis afecta de 3 a 5 millones de personas cada año solo en los Estados Unidos y generalmente se trata solo con antibióticos. Sin embargo, en algunos casos graves, puede ser necesaria una cirugía, lo que tampoco es infrecuente.

“La diverticulitis es una de las razones más comunes para la cirugía de colon en los Estados Unidos”, dijo el Dr. Flum.

Se cree que la diverticulosis es el resultado de una dieta occidental que es baja en fibra y alta en alimentos procesados. Es común en Estados Unidos y ciertos países como Escocia, y mucho menos común en países africanos, por ejemplo.

Dr. Barie recordó a un alto funcionario de las Naciones Unidas de África que había estado destinado en Nueva York durante más de 20 años. El cambio de dieta del hombre durante este tiempo fue suficiente para “desarrollar una enfermedad que probablemente no habría contraído si se hubiera quedado en su país de origen”, dijo el Dr. Barie.

Comer dietas bajas en fibra, especialmente si se consume muy poca agua, puede provocar estreñimiento. “Las heces se vuelven más pequeñas, son cada vez más difíciles de pasar. Para pasar a través de ellas, es necesario crear más presión en el colon y empujar más”, explicó el Dr. Barie.

Debido a la presión, el revestimiento del colon se hunde. Y si las sobras, como pepinos o semillas de tomate, se atascan en las bolsas, pueden encender la comida.

Cada episodio de diverticulitis puede cicatrizar y engrosar gradualmente la pared del colon, y eventualmente reducir el pasaje en un 90 por ciento de su ancho típico a solo un cuarto de pulgada, el diámetro de un lápiz n. ° 2.

Sin movimiento, el paciente puede desarrollar una obstrucción del colon que requiera cirugía de emergencia. Pero más a menudo, las personas como Francis tienen síntomas que son tan debilitantes que consideran una cirugía electiva.

La diverticulosis causa pocos síntomas y puede pasar desapercibida. Los síntomas se notan en el estado inflamado de diverticulitis.

El espectro de síntomas varía según la gravedad de la estenosis y su ubicación en el colon. Si los síntomas son lo suficientemente graves, los médicos pueden solicitar una colonoscopia para identificar la estenosis.

Francis podría haber tenido gases o calambres abdominales y posiblemente tener suficiente dolor como para considerar una cirugía electiva, dijo el Dr. Barie.

En etapas más leves, la diverticulitis se puede tratar de forma ambulatoria con antibióticos orales. Los casos más graves pueden requerir hospitalización y antibióticos intravenosos.

Algunos casos graves podrían tratarse a largo plazo solo con fibra de grado médico, probióticos para alterar las bacterias intestinales y un fármaco similar a la aspirina que reduce la inflamación en el colon. Dr. Flum está liderando un gran estudio que compara el manejo médico con la cirugía. El inicio del estudio se retrasó por la pandemia, pero se espera que se complete en 2025.

Cuando un paciente ha tenido muchos ataques de diverticulitis, la cirugía suele ser la única opción. “Hasta que llegue al punto en que tenga cicatrices y esté demasiado apretado, no tenemos muchas opciones médicas”, dijo el Dr. Flum.

En operaciones como la que probablemente se sometió a Francis, los médicos extirpan una parte del colon llamada colon sigmoide, donde la diverticulitis es más común. Puede quitar hasta unos pocos centímetros a un pie del colon y coser los extremos cortados.

La operación del Papa probablemente se realizó mediante laparoscopia, que requiere muchas menos incisiones que los métodos tradicionales. Aún así, hasta una de cada cinco personas que se someten a esta cirugía pueden desarrollar infecciones, por lo que “la prevención de infecciones es algo importante”, dijo el Dr. Barie.

Durante el primer mes, Francis puede seguir una dieta baja en residuos destinada a evitar las deposiciones grandes. Luego, se le puede recomendar que coma una dieta rica en fibra para prevenir la diverticulitis en otras partes del colon, aunque esto es poco probable a su edad, ya que se necesita tiempo para desarrollarse.

También es una buena señal de que está bien en general. En 1957, le extirparon un lóbulo pulmonar superior debido a complicaciones de la tuberculosis. Y durante los últimos años, su respiración parecía lenta mientras hablaba. En 2019 le quitaron una catarata y en enero fue vacunado contra el coronavirus.

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