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LONDRES – El museo ha estado ocupado desde que Tate Britain reabrió el mes pasado después de un cierre pandémico de cinco meses. Los visitantes enmascarados han vuelto a vagar por las galerías, los pasillos y el atrio, disfrutando de la vasta colección de arte británico, desde retratos del siglo XVI hasta instalaciones contemporáneas.

Sin embargo, una habitación permanece fuera de los límites y no debido a las restricciones del coronavirus. Las puertas del restaurante del sótano del museo están cerradas y un cartel en el exterior dice que “permanecerá cerrado hasta nuevo aviso”.

Las paredes del restaurante están adornadas con un mural de 55 pies de largo titulado “La expedición en busca de carnes raras”, pintado por el artista británico Rex Whistler. La obra épica, encargada en la década de 1920 para atraer invitados, representa a una partida de caza cabalgando por un paisaje de altas montañas, jardines ornamentales, castillos y pagodas chinas en busca de unicornios, leopardos y otras presas exóticas. “El divertido fresco del Sr. Whistler hará que los panes planos y los bollos de Londres de la Tate Gallery sean aún más asimilables”, dijo Lord D’Abernon, presidente del fideicomisario de la Tate, en un discurso en la inauguración del mural en 1927.

En ese momento, D’Abernon no mencionó dos pequeños recortes de la obra, cada uno de una pulgada de ancho, pero ahora pesan mucho en los fideicomisarios de Tate. Uno muestra a una mujer blanca elegantemente vestida tirando de una cuerda a un niño negro que lucha; en otro, el niño corre para mantenerse detrás de un carro tirado por caballos que se ha atado al cuello con un collar.

Este mural fue el telón de fondo para el restaurante de lujo durante casi 100 años, uno de varios restaurantes en el museo que recaudaron alrededor de $ 900,000 en total en el año anterior a la pandemia, pero pocos comensales parecían notar la difícil situación del niño.

Todo eso cambió el verano pasado cuando aparecieron fotos en las redes sociales y los activistas pidieron que se quitaran las fotos del niño de las paredes y que se cerrara el restaurante.

Tate, el grupo que dirige Tate Britain y sus museos hermanos, incluido Tate Modern, dice que no puede cambiar el mural que es una obra de arte bajo su cuidado y parte de un edificio. protegido por la Ley del Patrimonio Británico. Se ha prometido una revisión formal del futuro del trabajo que debería comenzar este verano y completarse a finales de año.

Sin embargo, sea cual sea la conclusión de la revisión, alguien se sentirá decepcionado. El mural ha colocado a Tate en un dilema en un momento en que las tensiones son altas sobre cómo lidiar con el legado de racismo y colonialismo de Gran Bretaña. El museo está atrapado entre activistas que quieren que se elimine la obra de arte, y cuyas preocupaciones por la justicia racial son compartidas por muchos artistas y el personal de la Tate, y el gobierno del Reino Unido, que financia el museo y prefiere un enfoque menos intervencionista.

El año pasado, el secretario de Cultura del Reino Unido, Oliver Dowden, delineó una política de “mantener y explicar” sobre monumentos controvertidos después de que activistas derribaran una estatua del siglo XVII del traficante de esclavos Edward Colston en Bristol, Inglaterra. Los museos deberían exhibir objetos controvertidos, dijo. “Como entidad financiada con fondos públicos, no debe tomar medidas motivadas por el activismo o la política”, escribió Dowden en una carta en la que describía la política a los líderes de los principales museos de Gran Bretaña.

Los fideicomisarios de la Tate también serán cautelosos ya que el deseo del gobierno de contener las Cruzadas parece estar afectando la composición de las juntas del museo. Los funcionarios deben aprobar los nombramientos para los consejos de administración de las principales instituciones, incluida la Tate. En enero, el Departamento decidió no nombrar a Aminul Hoque, un académico que ha pedido la “descolonización” del plan de estudios del Reino Unido, para formar parte de la junta directiva del Royal Museum Greenwich por un segundo mandato. El presidente de la junta directiva de la asociación. dimitió en protesta. Fideicomisario en marzo en el museo de cienciasSarah Dry retiró una moción de reelección después de sentirse presionada para apoyar la política de “mantener y explicar”, dijo en una carta a la junta del museo.

En una declaración enviada por correo electrónico, un portavoz del Ministerio de Cultura dijo: “Estamos comprometidos a asegurar que nuestras entidades financiadas con fondos públicos reflejen la diversidad total de contribuyentes a los que sirven”, y agregó: “No existe una presunción automática de reelección”.

El Departamento se negó a comentar sobre el mural de Whistler.

El director de otro importante museo de Londres, que habló bajo condición de anonimato por no querer criticar públicamente al gobierno, dijo que Tate enfrentaba una decisión difícil. “Pero es difícil porque el gobierno lo hace difícil”, agregó el director del museo. Una opción podría ser construir un muro falso alrededor de la planta para que el restaurante pueda reabrir mientras se discute una solución a largo plazo, dijo el director, pero hacerlo sería contrario a la política de “mantener y explicar”.

Y los activistas quieren más que soluciones temporales. La confusión en las redes sociales comenzó en julio pasado cuando The White Pube, el nombre que usa el dúo de críticos de arte Zarina Muhammad y Gabrielle de la Puente. publicó fotos de sus secciones ofensivas en Instagram. “¿Cómo sigue existiendo este restaurante?” Escribiste en el pie de foto. “¿Qué interior es ESE?”

“¿Cómo es que estos ricos blancos todavía eligen ir allí a beber de las ‘mejores bodegas de la capital’ con una exquisita esclavitud de fondo?” agregó la publicación. Una petición en línea le pidió a Tate que quitara el mural de la pared o el restaurante de la habitación.

De la noche a la mañana, Tate cambió su sitio web para eliminar una referencia al restaurante como “la sala más divertida de Europa”, y unos meses después, los administradores de Tate discutieron el mural. El comité de ética del museo fue “claro” que el trabajo era ofensivo, según el acta de la reunión.

En diciembre, Tate lo prometo mirando hacia el futuro del mural. “No queremos adelantarnos a este proceso con más especulaciones”, dijo un portavoz de la Tate. Tate rechazó varias solicitudes de entrevistas para este artículo.

The White Pube dijo en un correo electrónico que era extraño que Tate estuviera tardando tanto en encontrar una solución. “Creemos que la incapacidad y la falta de voluntad de Tate para hacer algo sobre el mural más allá del pensamiento vagamente abstracto es una acusación triste, triste”, dijeron.

Pero las imágenes problemáticas se discutieron en el museo mucho antes de que The White Pube las hiciera públicas. Penelope Curtis, directora de Tate Britain de 2010 a 2015, dijo en una entrevista telefónica que en 2013 cuando El mural de Whistler ha sido restaurado como parte de un rediseño del museo de $ 63 millones, algunos empleados expresaron su preocupación. Los funcionarios escribieron un volante para los invitados que preguntaron sobre el mural, dijo.

“Se ha debatido sobre ponerle una pantalla”, dijo Curtis sobre la sección que muestra al niño negro esclavizado, “pero eso sólo habría llamado la atención”.

En 2019, se colocó un cartel en la puerta del restaurante, similar a los textos explicativos en las galerías del museo. Cuatro párrafos en el texto, el texto reconoce que “Whistler describe la esclavitud de un niño negro y la difícil situación de su madre con figuras altamente estereotipadas que eran comunes en ese momento”.

Algunos empleados dijeron que el letrero no llegaba lo suficientemente lejos. “La declaración no abordó el racismo o el trauma que causan estas imágenes”, dijo Maria Kubler, ex gerente de voluntarios de Tate, en un correo electrónico. Kubler dejó la organización en enero de 2020 porque sintió “una falta de apoyo en mis esfuerzos por promover el racismo”, agregó.

Rudi Minto de Wijs, ex copresidente de la red People of Color de Tate, dijo que los miembros del grupo estaban “disgustados por el mural” y plantearon el tema repetidamente en las reuniones. El verano pasado, después de la tormenta de las redes sociales, se reunió en línea con Maria Balshaw, la directora de Tate, e hizo una propuesta de la red para convertir el restaurante en un espacio educativo, dijo.

Balshaw dijo que se estaba considerando la idea, “pero no pasó nada”, dijo de Wijs. “Nunca pasa nada”, agregó. Compró el museo en abril después de sentirse como un “alborotador”, dijo.

Las frustraciones del personal de la Tate chocan con el programa público del grupo del museo, que recientemente abogó por el trabajo de artistas negros. El año pasado, Tate Modern organizó una gran retrospectiva del cineasta Steve McQueen y recientemente presentó un espectáculo de carreras cruzadas de la fotógrafa Zanele Muholi. Pronto la Tate Britain será una Exposición sobre la relación de Gran Bretaña con el Caribe y otro de Lubaina Himid, el artista británico que ganó el Turner Prize 2017.

Los activistas esperaban que la Tate cambiara más rápido de lo que podría, dijo Himid, quien también es miembro de la junta asesora de Tate Britain. “Nada en la Tate es rápido”, dijo en una entrevista telefónica, “pero en comparación con los museos de Francia, España o Italia, se mueve a un ritmo absoluto”.

El restaurante debería entregarse a los artistas para que respondan al mural de Whistler, dijo Himid: se podría instalar plexiglás frente a la obra y los artistas podrían dibujar sobre ella, o las bandas podrían dar respuestas musicales.

Quitar u ocultar el mural perdería la oportunidad de provocar una conversación sobre cómo Tate podría cambiar, dijo Himid. “Supongo que otros artistas tendrían puntos de vista diferentes”, agregó.

Sin embargo, no estaba claro si este era el caso: una docena de grandes artistas negros británicos, incluidos McQueen, Yinka Shonibare y Lynette Yiadom-Boakye, rechazaron las solicitudes de entrevista para este artículo.

Una gran retrospectiva del trabajo de Yiadom-Boakye terminó en Tate Britain el mes pasado, y una tarde reciente, los visitantes negros de la exposición expresaron una variedad de puntos de vista sobre lo que debería suceder con el mural de Whistler.

Kevin Charles, un abogado de 52 años, dijo que el restaurante debería estar abierto. “Somos lo suficientemente maduros para ver las cosas en contexto”, dijo. Tres encuestados dijeron que les gustó la sugerencia de Himid de dejar el espacio a los artistas del color. Pero las vistas más embrujadas provenían de aquellos que creían que solo había una opción, y que Tate debería haberlo hecho hace mucho tiempo.

“Es totalmente asqueroso y hay que retirarlo de inmediato”, dijo Vitella Thompson, de 50 años, abogada.

“Cúbralo”, dijo Ione Brown, un instructor de fitness. “¿Por qué necesitamos que nos recuerden este pasado?” Ella añadió. “Pon uno de estos allí en su lugar”, dijo, señalando los enigmáticos retratos de Yiadom-Boakyes de personas negras. “Que son hermosas. Esto es un festival “.

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