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Beijing cuenta con la primera misión tripulada en casi cinco años en medio de una nueva carrera espacial.

China enviará a tres hombres al espacio en su primera misión tripulada en casi cinco años el jueves, como parte de un ambicioso plan para completar una estación espacial para fines del próximo año.

Se espera que China lance el Shenzhou-12 desde Jiuquan, en la provincia noroccidental de Gansu, a las 9:22 a.m. (01:22 GMT) del jueves, dijo el miércoles un funcionario de la Agencia Espacial Tripulada de China.

Los astronautas son Nie Haisheng, de 56 años, Liu Boming, de 54, y Tang Hongbo, de 45, dijo a los periodistas Ji Qiming, subdirector de la Agencia Espacial Tripulada de China. La persona más anciana que China envió al espacio nunca lo será.

Shenzhou-12, que significa “Nave Divina”, será la tercera de las once misiones necesarias para completar la estación espacial de China en 2022.

Al menos cuatro de las once misiones planeadas estarán tripuladas y posiblemente llevarán hasta doce astronautas chinos al espacio.

China comenzó la construcción de la estación espacial a fines de abril de este año con el lanzamiento de Tianhe, el primero y más grande de los tres módulos de la estación.

La tripulación del Shenzhou-12 vivirá durante tres meses en el Tianhe, que significa “Armonía del Cielo”, un cilindro de 16,6 metros (55 pies) de largo y 4,2 metros de diámetro.

El astronauta chino más viejo encabeza la misión

Nunca, quien es de la provincia central de Hubei y es un ex piloto de la Fuerza Aérea, liderará la misión.

El Shenzhou-12 será la tercera excursión espacial de Nie después de la misión Shenzhou-6 en 2005 y la misión Shenzhou-10 en 2013, según la Agencia de Noticias Xinhua.

Será la segunda misión espacial de Liu, la primera de las cuales fue la misión Shenzhou 7 en 2008, que contó con una innovadora caminata espacial. Será el primer viaje espacial de Tang.

También hay tres astronautas de reemplazo en la misión.

Aunque las mujeres no están designadas para la misión Shenzhou 12, se espera que participen en cada misión posterior, según Global Times. [Greg Baker/AFP]

La última misión de vuelo tripulado de China se produjo en 2016 cuando dos hombres, Chen Dong y Jing Haipeng, fueron enviados a través de la nave espacial Shenzhou-11 a Tiangong-2, un prototipo de la estación espacial, donde permanecieron aproximadamente un mes después.

Aunque las mujeres no están designadas para la misión Shenzhou 12, se espera que participen en cada misión posterior, según el Global Times.

Dos mujeres, Liu Yang y Wang Yaping, fueron seleccionadas en el segundo grupo de astronautas de China en 2011, después del primer grupo de 14 hombres a mediados de la década de 1990. Liu fue la primera mujer de China en el espacio en 2012, mientras que Wang fue la más joven en 2013 a los 33 años.

Los astronautas chinos tienen un perfil internacional relativamente bajo.

Una ley estadounidense que prohíbe a la NASA cualquier conexión con China significa que sus astronautas no estaban en la Estación Espacial Internacional de más de dos décadas, que fue visitada por más de 240 hombres y mujeres de diversas nacionalidades.

China ha acelerado su programa espacial para competir con Occidente, incluido Estados Unidos.

El objetivo de Beijing es que el país se convierta en una gran potencia espacial para 2030, haciendo del espacio la frontera más nueva de su rivalidad con Estados Unidos.

En mayo, fue el segundo país en colocar un rover en Marte, dos años después de que la primera nave espacial aterrizara en el otro lado de la luna.

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