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En 1897, los soldados británicos saquearon esculturas que ahora se conservan en museos y colecciones occidentales. Pero hay crecientes demandas de reparación.

Conocida por su belleza y rica herencia metalúrgica, la ciudad de Benin fue una vez el corazón palpitante del Reino Edo de Benin.

La ciudad, ubicada en lo que hoy es el sur de Nigeria, era famosa por sus gremios especializados de escultura de bronce: grupos de hábiles artesanos que producían obras de gran importancia histórica y cultural.

Al acceder al trono, el Oba (Rey) de Benin encargó a estos gremios que produjeran intrincadas placas de bronce que recordaran el reinado de sus predecesores.

No está claro cuántas obras de arte se produjeron, pero los expertos coinciden en que el número fue de miles.

A finales del siglo XIX, las paredes del Palacio Real de Benin brillaban con una fascinante variedad de trabajos en metal.

Y luego vinieron los británicos.

Oba Ovonramwen Nogbaisi se había negado obstinadamente a reconocer el reclamo colonial británico sobre África Occidental y puso a prueba la paciencia de los administradores de Londres.

Cuando una pequeña expedición británica fue emboscada por los soldados de Nogbaisi, tenían la excusa que necesitaban para tomar represalias.

Bajo el mando del almirante Sir Harry Rawson, 1.200 soldados británicos invadieron la ciudad de Benin en 1897. Siguió el caos.

Los informes históricos varían, pero es probable que el número de muertos sea de miles, incluidas decenas de mujeres y niños.

Gran parte del hermoso asentamiento fue construido mientras los soldados británicos atacaban y decidieron saquear.

Las placas de Oba fueron arrancadas de las paredes del palacio real y transportadas con todo lo demás que parecía valioso, independientemente de su importancia religiosa o cultural.

Junto con una colección invaluable de obras de arte de madera y marfil robadas, el transporte llegó a ser conocido como los Bronces de Benin.

Gran parte de la recompensa regresó a Gran Bretaña en unos pocos meses, lo que se clasificó con glamour como “botín de guerra”.

Los artefactos que no se quedaron con los soldados que los tomaron (el botín se dividió por rango) invariablemente llegaron a las casas de subastas y a la propiedad privada.

Una pareja incluso llegó a la repisa de la chimenea del monarca: la reina Victoria recibió cuatro artículos robados, incluidos dos leopardos de marfil.

Los bronces se han ido extendiendo a lo largo de los años y aparecen regularmente en Europa y Estados Unidos.

Los expertos creen que alrededor de 3.000 piezas permanecen fuera de África, principalmente en museos occidentales y colecciones personales.

En medio de las crecientes demandas de restitución, instituciones como el Museo Británico, propietario de la colección más grande del mundo en Benin, tuvieron que considerar devolver los artefactos.

Se está construyendo un nuevo museo en la ciudad de Benin para hacerlo posible. Sin embargo, en su forma actual, los bronces solo se devolverán temporalmente y no de forma permanente.

Para muchos activistas, eso no es suficiente.

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