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JOHANNESBURGO, Sudáfrica – Cuando se escucharon disparos en una ciudad portuaria en el noreste de Mozambique el viernes por la tarde, casi 200 personas que buscaban refugio en el Hotel Amarula Palma se enfrentaron a una realidad devastadora: los insurgentes armados frente a las puertas del hotel casi habían tomado el control del ciudad Nadie vino a salvarla pronto.

Durante dos días, cientos de insurgentes en la región rica en gas sitiaron la ciudad costera de Palma, dispararon indiscriminadamente contra civiles, persiguieron a funcionarios gubernamentales e incendiaron edificios cuando las fuerzas de seguridad intentaron sin éxito repelerlos.

La violencia provocó la huida de miles de personas, algunas de las cuales irrumpieron en la playa, donde una destartalada flota de cargueros, remolcadores y embarcaciones pesqueras llevaron a la gente a un lugar seguro.

Pero en el hotel, donde las horas diurnas disminuyen, los residentes y los trabajadores extranjeros del gas se enfrentaron a una opción imposible: esperar dentro, indefensos, a la evacuación prometida por la mañana, o intentar llegar a la playa.

En un disparo desesperado, decenas de personas se apretujaron en un convoy de 17 vehículos y salieron del hotel hacia el mar.

Solo siete vehículos completaron el viaje.

Los militantes tendieron una emboscada al convoy después de que salió del recinto del hotel y se sentó contra los ocupantes de los coches. Muchos llegaron a la playa ensangrentados. Muchos no lo lograron en absoluto. Funcionarios estadounidenses dijeron que se temía que sólo entre 40 y 50 extranjeros murieran en el ataque.

El sábado por la noche, los insurgentes habían invadido por completo la ciudad, ignorando a decenas de personas y temiendo que murieran.

“Fue un caos total”, dijo Lionel Dyck, fundador de la empresa de seguridad privada de Sudáfrica Dyck Advisory Group, que evacuó a las personas en helicóptero. “Causaron estragos y no había un plan de evacuación”.

El domingo, unos 35.000 residentes locales que escaparon del área llegaron a pueblos cercanos, algunos después de caminar con mochilas y baldes de plástico con sus pertenencias durante cuatro días, según trabajadores humanitarios.

Es el mayor desplazamiento de personas en el norte de Mozambique desde que los insurgentes invadieron otro puerto en el Océano Índico en la provincia de Cabo Delgado, Mocimboa da Praia, a poco más de 50 millas al sur de Palma, dijo un asistente.

El asedio, que comenzó el miércoles por la tarde, fue una escalofriante escalada del conflicto en el noreste de Mozambique por parte de grupos insurgentes vinculados al Estado Islámico, que ha logrado avances alarmantes en los últimos años, enviando olas de violencia en todo el continente africano.

En los últimos tres años, la guerra entre militantes y fuerzas de seguridad del gobierno en la provincia de Cabo Delgado ha dejado al menos 2.000 muertos y 670.000 desplazados en una de las peores crisis humanitarias de la región.

El rápido aumento de la insurrección, que pasó de unas pocas docenas de combatientes en 2017 a 800 militantes en la actualidad, fue tan impactante como la campaña de violencia desatada por los militantes. Los insurgentes han decapitado a civiles durante las ejecuciones y han destruido hogares, escuelas y centros de salud.

Muchos analistas dicen que el levantamiento es una crisis interna y que el grupo solo tiene vínculos débiles con el Estado Islámico. Aun así, la manifestación yihadista ha lanzado una pancarta bajo la cual la mayoría de las personas empobrecidas enojadas por una variedad de quejas locales pueden unirse. También inspiró el uso de tácticas brutales de la red terrorista internacional.

Pocos periodistas e investigadores de derechos humanos pudieron informar de primera mano sobre el conflicto en Mozambique, donde las tropas gubernamentales y las empresas de seguridad privada también estaban activas. involucrado en abuso contra la población civil. Y cuando se desarrolló el ataque a Palma la semana pasada, los insurgentes cortaron las líneas telefónicas y otros medios de comunicación en la ciudad.

Pero Entrevistas con casi dos docenas de empresas de seguridad privada, asistentes, investigadores de derechos humanos, funcionarios estadounidenses y familiares de trabajadores extranjeros que se encontraban en Palma retrataron un asedio devastador que duró días.

El ataque mostró un nuevo nivel de sofisticación y audacia entre los insurgentes. Tu objetivo fue la base de un Proyecto de gas multimillonario operado por compañías energéticas internacionales, incluida la francesa Total.

Si el proyecto de gas colapsara, sería un duro golpe para el gobierno de Mozambique, que ha basado gran parte de su planificación económica en miles de millones de dólares en ingresos proyectados.

“Este podría ser el fin del gas”, dijo Joseph Hanlon, investigador principal del Departamento de Desarrollo Internacional de la London School of Economics, experto en Mozambique.

El gobierno de Mozambique garantizó a Total que aseguraría el desarrollo, y Total dijo que no contrataría firmas de seguridad privada como Dyck Advisory Group, en la que participó recientemente. un informe de Amnistía Internacional Matar civiles.

“Este ataque es posiblemente el más significativo hasta la fecha, ya que los extranjeros también han sido objeto de la mira de los insurgentes y Palma es la puerta de entrada a los megaproyectos de gas”, dijo recientemente Dino Mahtani, subdirector del programa África del International Crisis Group. visitó Mozambique. “Pondrá más presión sobre Mozambique para que las respuestas militares sean duras, posiblemente a expensas de otras políticas que aún deberían estar sobre la mesa”.

A principios de este mes, Estados Unidos designó oficialmente la insurrección conocida localmente como Al-Sunna wa Jama’a como una entidad terrorista global después de que el grupo se identificara con la provincia centroafricana del Estado Islámico en 2019.

El Estado Islámico no se responsabilizó por la huelga en Palma.

El ataque se produjo alrededor de las 4 de la tarde del miércoles, cuando cientos de insurgentes lanzaron una ofensiva de dos frentes contra la ciudad, bloqueando las vías de acceso por las que las fuerzas armadas podían enviar refuerzos y cortar las líneas telefónicas.

Durante dos días, la ciudad se vio envuelta en combates esporádicos entre militantes y fuerzas de seguridad nacional cuando sobrevolaron helicópteros operados por contratistas privados sudafricanos.

El viernes por la mañana, el normalmente tranquilo Amarula Palma Hotel, un área extensa con un bar al aire libre y toldos con techo de paja para trabajadores extranjeros de países como Sudáfrica y el Reino Unido, se había convertido en un epicentro caótico de la crisis. Al mediodía, los insurgentes habían rodeado y atacado el hotel, rompiendo su perímetro.

Los helicópteros de la empresa de seguridad privada sudafricana pudieron evacuar a 22 personas. Sin embargo, como tanto el suministro de combustible como la luz disminuyeron, los contratistas informaron a las aproximadamente 180 personas restantes que no podrían sacarlos en avión hasta la mañana siguiente.

Decenas de personas decidieron arriesgarse a escapar en la carretera en el convoy emboscado.

El sábado por la mañana, los helicópteros operados por Sudáfrica evacuaron a otras 20 personas que se habían alojado en el hotel. Algunos otros que habían huido de la ciudad y se habían escondido en los matorrales circundantes también fueron rescatados en helicópteros. Algunos habían marcado los helicópteros escribiendo mensajes de emergencia en piedras, dijo Dyck.

Al mismo tiempo, un convoy de al menos 10 barcos navegó hacia la bahía de Palma para evacuar a las personas de manera informal, según el sitio web de seguimiento de barcos. MarineTraffic.com.

Doce horas después navegaron juntos hacia el sur. Varios de los barcos atracaron en Pemba donde, según trabajadores humanitarios, miles de personas desplazadas por la emboscada recibieron ayuda el domingo.

Un ferry de pasajeros, que normalmente recorre la costa de la vecina Tanzania, también atracó en Palma el sábado y llegó a Pemba al día siguiente. Esto se basa en datos de seguimiento de barcos, imágenes de satélite y fotos compartidas en las redes sociales. Los marineros locales en los tradicionales veleros de madera conocidos como dhows también llevaron a algunas personas desplazadas a Pemba, según los trabajadores humanitarios.

Si bien algunos de los esfuerzos de la flota tuvieron éxito, otros barcos que intentaban desembarcar para rescatar a las personas tuvieron que retirarse cuando los militantes abrieron fuego con armas pequeñas y morteros, según funcionarios estadounidenses. Al menos un ciudadano estadounidense estaba en el sitio del proyecto de gas cerca de Palma durante el ataque, pero fue evacuado de manera segura a Pemba, según un funcionario estadounidense.

El domingo por la mañana, las unidades de las fuerzas especiales de Mozambique lanzaron una operación para retomar la ciudad. Pero el domingo por la noche, los militantes todavía controlaban gran parte de Palma, incluido el puerto, dijeron las autoridades.

Un ciudadano británico que formaba parte del convoy que trabajaba en RA International, un contratista con sede en Dubai, desapareció el domingo por la noche, según un ejecutivo de la empresa.

Al menos un sudafricano, Adrian Nel, de 40 años, murió en la emboscada del convoy.

El Sr. Nel había estado en Palma y trabajó para la consultoría de construcción de su familia con su hermano Wesley Nel, de 37 años, y su padrastro Gregory Knox, de 55, quienes también fueron emboscados. Los dos hombres lograron escapar al bosque cercano y esconderse hasta que las fuerzas de seguridad privadas los evacuaron en helicóptero a la mañana siguiente.

“Pasaste la noche en el monte con el cuerpo de Adrian”, dijo la madre de Nyl, Meryl Knox, de 59 años, en una entrevista. La Sra. Knox estaba hablando con su esposo el miércoles mientras se desarrollaba el ataque.

“Los insurgentes rodearon el hotel y no hubo ayuda del ejército de Mozambique”, dijo Knox. “Estos tipos simplemente se quedaron solos”.

Christina Goldbaum informó desde Johannesburgo, Sudáfrica. Eric Schmitt informó desde Washington, DC. Declan Walsh informó desde Nairobi, Kenia.

Lynsey Chutel contribuyó a la cobertura desde Johannesburgo, Sudáfrica. John Ismay contribuyó a la cobertura desde Washington, DC. Charles Mangwiro contribuyó a la cobertura desde Maputo, Mozambique. Haley Willis, Christiaan Triebert y Malachy Browne informaron desde Nueva York.

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