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Después de que Nepal se vio obligado a cerrar sus senderos montañosos el año pasado, lo que asestó un golpe devastador a su economía, el pequeño país del Himalaya reabrió el Monte Everest y sus otros siete picos de 26.200 pies con la esperanza de recuperarse.

Para la temporada de escalada de este año, de marzo a mayo, Nepal ha otorgado a más de 300 escaladores las licencias necesarias para escalar el pico más alto del mundo. Muchos de estos escaladores esperan llegar a la cima, que se encuentra a 5.5 millas sobre el nivel del mar.

Pero cuando el coronavirus reaparece en el sur de Asia, la pandemia hizo que la ya fatal subida fuera aún más peligrosa. Los funcionarios locales han introducido requisitos de pruebas, máscaras y distanciamiento social, han colocado personal médico en el campamento base del Monte Everest y han hecho planes para admitir y aceptar escaladores infectados. Los escaladores suelen ser recibidos en Katmandú con fiestas ruidosas organizadas por el personal de la expedición. Pero no este año.

“Sin fiesta. Sin apretón de manos. Sin abrazo. Solo ‘Namaste'”, dijo Lakpa Sherpa, cuya agencia traerá 19 escaladores al Everest esta primavera, refiriéndose al saludo del sur de Asia.

Nepal, uno de los países más pobres de Asia y donde los esfuerzos de vacunación contra el coronavirus se están estancando, está asumiendo un riesgo calculado. En 2019, el turismo tuvo ventas de $ 2 mil millones y empleó a alrededor de un millón de personas. Para decenas de miles de nepalíes, la temporada de escalada de tres meses es la única forma de conseguir un trabajo remunerado.

El daño causado por el cierre del año pasado fue inmenso. Según la Comisión Nacional de Planificación de Nepal, al menos 1,5 millones de personas en el país de 30 millones de personas perdieron trabajos o ingresos significativos durante la pandemia.

Los porteadores, que suelen llevar suministros y equipar los picos para escaladores extranjeros bien pagados, tenían que vivir de las donaciones gubernamentales de arroz y lentejas. Líderes de expedición experimentados, muchos de los cuales son miembros de la tribu sherpa en Nepal, regresaron a sus aldeas en las montañas remotas y cultivaron papas para sobrevivir.

“No tenemos otras opciones”, dijo Rudra Singh Tamang, jefe del departamento de turismo de Nepal. “Tenemos que salvar la economía del montañismo”.

Aún así, los funcionarios del Ministerio de Turismo y las agencias de expedición reconocen que Nepal no tiene un plan claro para realizar pruebas o aislar a los escaladores que dan positivo por el virus.

En el aeropuerto de Katmandú, la capital, los viajeros que lleguen deben presentar resultados negativos en las pruebas de RT-PCR o presentar certificados de vacunación. Los escaladores primero tuvieron que comprar un seguro adicional, lo que aumentó el precio promedio de $ 50,000 para escalar el Everest, a pesar de que el gobierno flexibilizó ese requisito.

A pesar de los desafíos, la temporada de escalada ha atraído a algunos escaladores de alto perfil, incluido un príncipe de Bahrein con un gran séquito, una Catar que quiere ser la primera mujer en su país en hacer la escalada y una ex ganadora de la Liga Nacional de Fútbol que aspira a Convertirse en el jugador de la NFL de mayor edad en escalar los siete picos más altos del mundo.

“Quería estar allí”, dijo el ex jugador Mark Pattison (59), “esta primavera en Nepal a toda costa”.

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