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En agosto pasado, los científicos a bordo de un rompehielos que había cruzado el Océano Ártico con el hielo en una expedición de investigación de un año decidieron hacer un viaje al Polo Norte.

Tenían que llegar allí rápidamente y, utilizando datos satelitales, buscaron una ruta en la que la concentración de hielo marino fuera lo suficientemente baja como para que el rompehielos Polarstern pudiera pasar sin problemas. Lo encontraron en un lugar inusual, el Mar Cambiante, al norte de Groenlandia.

“Esta área solía estar abarrotada de este viejo y espeso hielo marino”, dijo Melinda Webster, investigadora de la Universidad de Alaska Fairbanks que estaba a bordo de esta parte de la expedición Mosaic. “No es lo que encontramos cuando pasamos por allí”.

En cambio, el hielo era delgado y había mucha agua abierta, dijo el Dr. Webster.

Los científicos ahora han demostrado por qué las condiciones del hielo en Wandelsee fueron completamente diferentes el verano pasado. El cálido clima ártico ha adelgazado el hielo, dicen, y un inusual cambio de viento ha expulsado gran parte del mar.

“Como es común con los eventos extremos, hay un componente subyacente del cambio climático”, dijo Axel J. Schweiger, científico climático de la Universidad de Washington y autor principal de un Documento que describe la investigación publicado el jueves en la revista Communications Earth & Environment.

Los resultados pueden tener implicaciones preocupantes para el Mar Cambiante y las aguas cercanas al norte de Canadá, una región a la que a menudo se hace referencia como la “última zona de hielo”. Dado que una corriente oceánica circular, Beaufort Gyre, tiende a atrapar hielo allí, los modelos climáticos han predicho que probablemente retendrá el hielo a medida que el calentamiento haga que el resto del Océano Ártico en verano, quizás en las próximas décadas, se vuelva libre de hielo .

Si se deja llena de hielo, esta región puede proporcionar un último refugio de verano para los osos polares y otros animales salvajes del Ártico que dependen del hielo marino. Sin embargo, la nueva investigación sugiere que el área puede ser menos resistente al calentamiento y que se pueden esperar períodos similares de bajas concentraciones de hielo.

“Esta región no es tan estable como pensábamos”, dice Luisa von Albedyll, investigadora de dinámica del hielo en el Instituto Alfred Wegener en Alemania, quien también estaba a bordo del Polarstern al elegir la ruta. Ni ella ni el Dr. Webster participó en la nueva investigación.

Dr. Schweiger y otros investigadores habían visto y estudiado el adelgazamiento del hielo en el Mar Cambiante en los últimos años, incluido un momento en 2018 cuando se abrió una gran área de agua abierta llamada polinia. La experiencia del Polarstern también despertó el interés del Dr. Silencio. La ruta “normalmente no sería la primera opción para un capitán de rompehielos”, dijo.

Usando imágenes de satélite y modelos de computadora que simulan el hielo marino, él y sus colegas demostraron que la mayoría de los cambios en el hielo en 2020 podrían estar relacionados con la variabilidad natural de los vientos en la región.

Estos vientos suelen soplar desde el norte y suelen mantener el hielo en su lugar con las costas de Groenlandia y Canadá al sur. En agosto de 2020, cambiaron de modo que soplaron en la dirección opuesta, lo que provocó que gran parte del hielo abandonara el mar y se desplazara a otra parte.

Las simulaciones también mostraron, sin embargo, que el cambio climático ha jugado un papel en el derretimiento y adelgazamiento del hielo, como también ha sido el caso en otras partes del Océano Ártico en las últimas décadas. Si bien el mundo en su conjunto se está calentando debido a las emisiones antropogénicas de dióxido de carbono y otros gases que almacenan calor, el Ártico se está calentando aproximadamente dos veces y media más rápido que el promedio, mucho más rápido que otras regiones.

Los investigadores también analizaron lo que podría haber sucedido en años anteriores bajo las mismas condiciones de viento que el verano pasado, utilizando datos de 1979 cuando comenzaron las imágenes de satélite modernas del Ártico.

El análisis mostró que con los mismos vientos cambiantes en 2018 y 2019, habrían surgido condiciones similares de bajo nivel de hielo. “Pero la probabilidad de que esto hubiera sucedido con los helados de 1979 es mucho menor”, dijo el Dr. Schweiger, porque la región no se había calentado tanto en este punto y el hielo era más grueso.

Dr. Webster dijo que el estudio proporcionó una “explicación muy razonable” de los eventos del verano pasado. E ilustró un punto importante sobre los efectos del cambio climático en el Ártico, dijo.

“A medida que el hielo marino se vuelve más delgado y estacional, se vuelve más sensible a lo que está sucediendo en la atmósfera y el océano”, dijo. “Así que las condiciones de viento jugarán un papel más importante”.

“Lo que vimos el verano pasado no tuvo precedentes”, agregó el Dr. Webster agregó. “Pero esa será probablemente la norma en las próximas décadas”.

“Así es como está cambiando el Ártico”.

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