Compartir

SAN FRANCISCO – El presidente Biden y muchos legisladores de Washington están actualmente preocupados por los chips de computadora y las ambiciones de China con la tecnología básica.

Pero una máquina enorme que fue vendida por una empresa holandesa ha resultado ser una palanca importante para la política y muestra cuán poco realistas son las esperanzas de un país de construir una cadena de suministro completamente autosuficiente en tecnología de semiconductores.

La máquina es fabricada por ASML Holding con sede en Veldhoven. Su sistema usa un tipo diferente de luz para definir circuitos ultrapequeños en chips y empacar más energía en las diminutas obleas de silicio. La herramienta, que tardó décadas en desarrollarse y lanzarse para una producción de gran volumen en 2017, cuesta más de 150 millones de dólares. Se requieren 40 contenedores, 20 camiones y tres Boeing 747 para el envío a los clientes.

La compleja máquina es ampliamente reconocida como necesaria para la fabricación de los chips más avanzados, una habilidad con implicaciones geopolíticas. La administración Trump trabajo de cabildeo exitoso con el gobierno holandés bloquear los envíos de una máquina de este tipo a China en 2019, y el gobierno de Biden no ha mostrado signos de revertir esa postura.

Los fabricantes no pueden fabricar chips de primera línea sin el sistema, y ​​”solo lo fabrica la empresa holandesa ASML”, dijo Will Hunt, analista de investigación del Centro de Seguridad y Tecnología Emergente de la Universidad de Georgetown, quien concluyó que China No puede construir su propio equipo similar en una década. “Desde el punto de vista chino, eso es frustrante”.

La máquina de ASML se ha convertido efectivamente en un cuello de botella en la cadena de suministro de chips que actúan como cerebros de computadoras y otros dispositivos digitales. El desarrollo y la producción de la herramienta en tres continentes, utilizando conocimientos técnicos y piezas de Japón, Estados Unidos y Alemania, también es un recordatorio de lo global que es esta cadena de suministro y proporciona un control de la realidad para todos los países que tienen semiconductores. quiero dar un salto adelante yo mismo.

Esto incluye no solo a China, sino también a Estados Unidos, donde el Congreso está discutiendo planes para gastar más de 50 mil millones de dólares para reducir la dependencia de los fabricantes de chips extranjeros. Muchas ramas del gobierno federal, en particular el Pentágono, están preocupadas por la dependencia de Estados Unidos del principal fabricante de chips de Taiwán y la proximidad de la isla a China.

A estudio Esta primavera, el Boston Consulting Group y la Semiconductor Industry Association estimaron que crear una cadena de suministro de chips autosuficiente costaría al menos un billón de dólares y aumentaría drásticamente los precios de los chips y los productos fabricados con ellos.

Ese objetivo es “totalmente irreal”, dijo Willy Shih, profesor de administración en la Escuela de Negocios de Harvard que estudia las cadenas de suministro. La tecnología de ASML “es un gran ejemplo de por qué existe el comercio mundial”.

La situación subraya el papel fundamental que desempeñó ASML, una empresa antes desconocida cuyo valor de mercado ahora supera los 285.000 millones de dólares. Es “la empresa más importante de la que nunca ha oído hablar”, dijo CJ Muse, analista de Evercore ISI.

Fundada en 1984 por el gigante de la electrónica Philips y otro fabricante de herramientas, Advanced Semiconductor Materials International, ASML se convirtió en una empresa independiente y, con mucho, en el mayor proveedor de Equipo de fabricación de chips que incluye un proceso llamado litografía.

Utilizando la litografía, los fabricantes proyectan repetidamente patrones de circuitos de chips en obleas de silicio. Mientras más pequeños transistores y otros componentes se puedan agregar a un solo chip, más poderoso se vuelve y más datos puede almacenar. El ritmo de esta miniaturización se conoce como Ley de Moore, que lleva el nombre de Gordon Moore, cofundador del gigante de chips Intel.

En 1997, ASML comenzó a investigar un cambio para usar luz ultravioleta extrema o EUV. Esta luz tiene longitudes de onda ultrapequeñas que pueden crear circuitos mucho más pequeños de lo que es posible con la litografía convencional. Posteriormente, la empresa decidió fabricar máquinas basadas en esta tecnología, un gasto que ha costado 8.000 millones de dólares desde finales de la década de 1990.

El proceso de desarrollo rápidamente se volvió global. ASML ahora está ensamblando las máquinas avanzadas con espejos de Alemania y hardware desarrollado en San Diego que genera luz disparando gotas de estaño con un láser. Los componentes y productos químicos importantes proceden de Japón.

Peter Wennink, director ejecutivo de ASML, dijo que la falta de dinero en los primeros años de la empresa llevó a la integración de inventos de proveedores especializados y a la creación de lo que se conoce como una “red de conocimiento colaborativo” que innova rápidamente.

“Nos vimos obligados a no hacer lo que otros pueden hacer mejor”, dijo.

ASML se basó en otras colaboraciones internacionales. A principios de la década de 1980, investigadores de Estados Unidos, Japón y Europa comenzaron a pensar en cambios radicales en las fuentes de luz. El concepto fue recogido por un consorcio que incluía a Intel y otros dos fabricantes de chips estadounidenses, así como los laboratorios del Departamento de Energía.

ASML se incorporó en 1999 después de más de un año de negociaciones, dijo Martin van den Brink, presidente y director de tecnología de ASML. Los otros socios de la empresa fueron el centro de investigación Imec en Bélgica y otro consorcio estadounidense, Sematech. Posteriormente, ASML atrajo grandes inversiones de Intel, Samsung Electronics y Taiwan Semiconductor Manufacturing Company para financiar el desarrollo.

Este desarrollo se vio dificultado por las características de la luz ultravioleta extrema. Las máquinas de litografía generalmente enfocan la luz a través de lentes para proyectar patrones de circuitos en obleas. Pero las pequeñas longitudes de onda EUV son absorbidas por el vidrio, por lo que las lentes no funcionan. Los espejos, otra herramienta común para dirigir la luz, tienen el mismo problema. Esto significó que la nueva litografía requería espejos con revestimientos complejos que juntos reflejaran mejor las pequeñas longitudes de onda.

Así que ASML se dirigió al Zeiss Group, una empresa de óptica alemana de 175 años y socio a largo plazo. Sus contribuciones incluyeron un sistema de proyección de dos toneladas para luz ultravioleta extrema con seis espejos de formas especiales que se muelen, pulen y recubren durante varios meses en un complejo proceso robótico que utiliza rayos de iones para eliminar defectos.

La generación de luz suficiente para la proyección rápida de imágenes también ha provocado retrasos, dijo van den Brink. Pero Cymer, una empresa de San Diego que compró ASML en 2013, finalmente mejoró un sistema que dirige los pulsos de un láser de alta potencia a gotas de estaño 50.000 veces por segundo, una vez para aplanarlas y una segunda para vaporizarlas, para crear intensos luz.

El nuevo sistema también requirió componentes rediseñados llamados fotomáscaras, que actúan como plantillas en diseños de circuitos proyectados, y nuevos productos químicos aplicados a las obleas que crean estas imágenes cuando se exponen a la luz. Actualmente, las empresas japonesas suministran la mayoría de estos productos.

Desde que ASML lanzó su modelo EUV comercial en 2017, los clientes han comprado alrededor de 100 de ellos. Entre los compradores se incluyen Samsung y TSMC, los chips de producción de servicios más grandes de otras empresas. TSMC usa la herramienta para hacer los procesadores diseñados por Apple para sus últimos iPhones. Intel e IBM han declarado que EUV es fundamental para sus planes.

“Definitivamente es la máquina más complicada que la gente ha construido”, dijo Darío Gil, vicepresidente senior de IBM.

Las restricciones holandesas sobre la exportación de tales máquinas a China vigentes desde 2019 no han tenido un impacto financiero importante en ASML, ya que tiene una acumulación de pedidos de otros países. Pero alrededor del 15 por ciento de las ventas de la compañía provienen de la venta de sistemas más antiguos en China.

en el un informe final al Congreso y al Sr.Biden en marzo, la Comisión Nacional de Seguridad de Inteligencia Artificial propuso extender los controles de exportación a algunos otros ASML avanzados máquinas también. El grupo financiado por el Congreso busca limitar los avances en inteligencia artificial con aplicaciones militares.

Hunt y otros expertos en políticas argumentaron que bloquear ventas adicionales perjudicaría a ASML sin muchos beneficios estratégicos, dado que China ya está usando estas máquinas. La empresa también.

“Espero que prevalezca el sentido común”, dijo van den Brink.

Dejar una respuesta

Please enter your comment!
Please enter your name here