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En Estados Unidos, “no hay reglas o regulaciones de bioseguridad que tengan fuerza de ley”, dijo. “Y eso contrasta con todos los demás aspectos de la investigación biomédica”. Hay reglas aplicables, por ejemplo, para experimentos con humanos, vertebrados, materiales radiactivos y láseres, pero ninguna para la investigación con organismos patógenos.

Dr. Relman, quien también defiende la necesidad de una regulación independiente, advirtió que las restricciones legales, en contraste con las directivas o regulaciones más flexibles, también podrían plantear problemas. “La ley es engorrosa y lenta”, dijo. Por ejemplo, en un momento del desarrollo de las leyes de guerra biológica, el Congreso prohibió la posesión de viruela. Pero el idioma generalmente decía que el Dr. Relman también pareció prohibir la posesión de la vacuna debido a su similitud genética con el virus en sí. “Tratar de arreglarlo tomó una eternidad”, dijo.

La directiva actual de HHS tampoco proporciona muchas pautas para trabajar con científicos en otros países. Algunos tienen diferentes pautas para investigar la ganancia en función, mientras que otros no tienen ninguna.

Dr. Gronvall, de Johns Hopkins, argumentó que el gobierno de Estados Unidos no puede dictar lo que hacen los científicos en otras partes del mundo. “Tienes que manejarte a ti mismo”, dijo. “No puedes sentarte en el hombro de todos”.

Incluso si otros países no cumplen con las políticas de investigación ganadoras de funciones, eso no debería impedir que Estados Unidos desarrolle otras mejores, dijo el Dr. Lipsitch. Como líder mundial en investigación biomédica, el país podría dar un buen ejemplo. “Estados Unidos es lo suficientemente central”, dijo el Dr. Lipsitch. “Lo que hacemos es realmente importante”.

Irónicamente, la pandemia ha dejado en suspenso las deliberaciones sobre estos temas. Pero no hay duda de que el coronavirus afectará la forma del debate. Jesse Bloom, virólogo del Centro de Investigación del Cáncer Fred Hutchinson, dijo que antes de la pandemia, la idea de que un nuevo virus está arrasando el mundo y causando millones de muertes era hipotéticamente plausible. Ahora ha visto lo que puede hacer un virus así.

“Realmente hay que pensar detenidamente sobre cualquier tipo de investigación que pueda conducir a tal percance en el futuro”, dijo el Dr. Florecer.

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