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En el verano de 1921, el Partido Comunista Chino no tenía nada de inevitable, ni siquiera su supervivencia. Sobre todo, su supervivencia.

El país, entonces República de China, todavía estaba luchando con guerras civiles y pobreza aplastante una década después del fin del gobierno imperial milenario con la caída de la dinastía Qing en 1911.

En una escuela de ladrillos en la concesión francesa de Shanghai, un barrio que fue creado en el siglo XIX por la humillante ocupación colonial, 12 hombres (quizás más) se reunieron para forjar una nueva fuerza política. Fueron menos inspirados por Karl Marx que por la Revolución Bolchevique, que luego consolidó el control sobre el vasto imperio ruso gobernado por el último zar, Nicolás II.

Un siglo después, ahora es China quien lleva el estándar del comunismo internacional, no la Unión Soviética que colapsó en 1991.

Al escuchar a los propagandistas de China decirlo, y han existido durante meses antes del centenario oficial el 1 de julio, el ascenso del partido ha sido una marcha imparable para hacer de China una potencia mundial.

De hecho, fue peligroso e incierto durante años. El partido sufrió un revés tras otro, muchos de ellos mismos.

Un levantamiento del partido en Shanghai en 1927 fue brutalmente reprimido, matando a miles.

Los restos se dispersaron, y algunos se reagruparon en una zona rural de montaña en la provincia de Jiangxi, donde Mao Zedong emergió como líder. Aquí los revolucionarios declararon un Soviet chino en 1930, solo para ser destruidos cuatro años más tarde por las tropas de Chiang Kai-shek.

La desastrosa retirada que siguió, la Gran Marcha, terminó cuando los restos del ejército de Mao llegaron a un santuario en la provincia de Shaanxi un año después. Uno de los líderes estaba allí Xi Zhongxun, el padre del actual líder chino Xi Jinping.

Desde esta base, los comunistas lucharon contra los japoneses en la Segunda Guerra Mundial mientras que al mismo tiempo buscaban una ventaja sobre las fuerzas nacionalistas mucho más grandes. Después de la rendición de Japón en 1945, la guerra civil continuó.

Es poco probable que los comunistas prevalezcan, en parte apoyados por una población golpeada frustrada por las penurias, la corrupción y la violencia. El 1 de octubre de 1949, Mao explicó el establecimiento de la República Popular China desde la Puerta de Tiananmen con vistas a la Plaza de Tiananmen.

Lo que siguió fue una serie de desastres. Después de la invasión norcoreana del sur en 1950, después de que el nuevo país tenía menos de un año, entró en guerra contra Estados Unidos y sus aliados.

Aunque las fuerzas “voluntarias” de China frenaron a los ejércitos liderados por Estados Unidos, el costo fue oficialmente terrible, con 197.000 muertes, aunque los estudiosos han estimado que fue muchas veces mayor.

Las campañas más caras de Mao se llevaron a cabo en casa.

En 1958, el partido lanzó el Gran Salto Adelante, un plan para la colectivización forzosa de la agricultura y la industrialización rural.

Diez millones murieron, no solo por el hambre y las enfermedades causadas por la hambruna que siguió, sino también por la tortura, la ejecución o el suicidio por parte de funcionarios del partido que hicieron cumplir los edictos equivocados de Mao para estimular la producción y castigar a cualquiera que se resistiera.

En 1966, Mao lanzó la Revolución Cultural con la advertencia de que los “revisionistas” estaban tratando de derrocar al Estado del Partido Comunista. La década siguiente se vio sacudida por campañas violentas y purgas internas, incluso dentro de la élite del partido.

En sus primeras etapas, la revolución fue dirigida por jóvenes guardias rojos que atormentaron a los intelectuales ya todos los demás como “enemigos de clase”. Se cerraron universidades y museos, mientras que numerosos lugares históricos y religiosos fueron saqueados o destruidos.

En los últimos años se ha enviado a jóvenes al campo, aparentemente para revivir el espíritu rural revolucionario de los primeros años del partido. Estos “jóvenes enviados” incluían a Xi Jinping y al actual ministro de Relaciones Exteriores, Wang Yi.

La agitación no terminó hasta la muerte de Mao en 1976. Al igual que con el Gran Salto Adelante, el número aún se desconoce, pero se estima que murieron entre 500.000 y ocho millones de personas.

Eric X. Li, un politólogo y capitalista de riesgo en Shanghai, dijo esta semana que la “gran autoinvención” es un sello distintivo del Partido Comunista.

La primera reinvención, explicó, se produjo después de que el partido tomó el poder en 1949 y tuvo que gobernar el país más grande del mundo. El segundo se produjo después de la muerte de Mao, cuando el partido abrió el país y se comprometió con un programa de reforma económica.

Lo que comenzó con un puñado de zonas económicas especiales a principios de la década de 1980 se convirtió en un monstruo económico durante las siguientes cuatro décadas, y pronto se convirtió en la economía más grande del mundo, un logro en el centro de la justificación del partido para la toma del poder.

“Cometió errores”, dijo Li en una conferencia telefónica organizada por el Club de Corresponsales Extranjeros de Hong Kong. “La Revolución Cultural, por ejemplo, fue un error. El gran salto hacia adelante fue un error. Y han corregido el rumbo “.

La “apertura” no se extendió a la política. En 1989, miles salieron a las calles en Beijing y otras ciudades exigiendo mayores libertades políticas. Las protestas fueron pacíficas, pero el líder del partido Deng Xiaoping las vio como una amenaza existencial.

En la noche del 3 y 4 de junio, el Ejército Popular de Liberación se trasladó al centro de Beijing y evacuó su campo de protesta de la Plaza Tiananmen. Como siempre en China, el número de muertos sigue siendo un tema que se encuentra bajo secreto oficial.

En ocasiones, el gobierno chino fue condenado al ostracismo diplomático, pero después de una pausa, Deng siguió adelante con las reformas económicas del país.

En 1997, a pesar de muchas reservas, Gran Bretaña mantuvo su acuerdo y devolvió la soberanía sobre Hong Kong. En 2001, el Comité Olímpico Internacional otorgó a Beijing el derecho a albergar los Juegos de Verano de 2008, un evento que para muchos en China marcó el ascenso del país a una potencia moderna.

En 2007, Susan L. Shirk, una de las principales académicas de China, utilizó un oxímoron en el título tu historia la política del país: “China: frágil superpotencia”. Su tesis era que la confianza del país contradecía las incertidumbres profundamente arraigadas que mordían los cimientos del Partido Comunista.

Ingrese a Xi Jinping, uno de una generación de “príncipes” que se nutrieron, algunos dirían que se echó a perder por el gobierno del Partido, nutridos por él. Cuando emergió como un líder en la espera, fue aclamado como un reformador. Después de ser nombrado líder del partido en 2012, dejó sin piedad a sus rivales y aumentó la influencia del partido.

En 2018, orquestó el levantamiento de las restricciones constitucionales al período presidencial, rompiendo un precedente establecido después del gobierno de Mao de que un líder no debe cumplir más de dos períodos de cinco años.

De lo contrario, el segundo mandato de Xi expiraría en la conferencia del partido el próximo año. Ahora hay un consenso de que quiere seguir con él, quizás indefinidamente.

El mandato de Xi ha estado marcado por movimientos agresivos fuera del país, como el armado militar de islas controvertidas en el Mar de China Meridional y el endurecimiento de los controles políticos internos.

En Xinjiang, el gobierno de Xi ha lanzado una campaña de reeducación y detención tan violenta que Estados Unidos la califica de genocidio.

Después de las protestas masivas en Hong Kong en 2019, Beijing se endureció y privó al territorio de muchas de las libertades políticas que China prometió respetar.

Xi ha duplicado la ideología de raíz revolucionaria del partido y una historia ajustada de sus 100 años de marcha. Como muchos chinos corrientes, parece creer que los éxitos del país hablan por sí mismos.

La Sra. Shirk, científica de la Universidad de California en San Diego, dice que la descripción de China como una superpotencia frágil sigue siendo cierta.

Xi, dijo, todavía parece temer que “todo el castillo de naipes pueda colapsar repentinamente”, como lo hizo la Unión Soviética. Por eso promueve el mandato ideológico del partido y exige la lealtad de cuadros y ciudadanos.

“Nadie”, escribió, “se atreve a decirle honestamente sobre el costo de sus pólizas”.

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