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La medida se produce después de que se descubrieron más de 200 barcos pesqueros chinos antes de la huelga de Pentecostés a principios de este mes.

La Fuerza Aérea de Filipinas ha realizado patrullas aéreas diarias sobre los barcos pesqueros chinos estacionados cerca de un controvertido arrecife, dijo el jefe de defensa del país mientras repetía un llamado a Beijing para que se retiraran de su territorio.

La batalla diplomática terminó a principios de este mes cuando alrededor de 220 barcos fueron avistados por primera vez en el Whitsun Striff con forma de bumerán al oeste de la isla de Palawan.

Filipinas ordenó a China que retirara los barcos, calificando su presencia como una brecha en su territorio. Pero China, que ocupa casi todo el Mar de China Meridional, dijo que la flotilla está formada por embarcaciones pesqueras que protegen contra el mal tiempo.

El Departamento de Estado de Filipinas ha presentado una protesta diplomática, mientras que varios países, incluidos Estados Unidos y Australia, han expresado su preocupación por las renovadas tensiones en la región.

Según el ministro de Defensa, Delfin Lorenzana, además de las patrullas aéreas, se han desplegado en la zona barcos de la Armada y la Guardia Costera de Filipinas para vigilar la situación.

“Estamos listos para defender nuestra soberanía nacional y proteger los recursos marinos de Filipinas”, dijo Lorenzana el sábado por la noche.

Añadió que habrá una “mayor presencia” de buques de la Armada y la Guardia Costera que patrullen las aguas filipinas.

El Mar de China Meridional, rico en recursos, es cuestionado por varios países, incluidos Filipinas y China.

Beijing a menudo se basa en lo que se conoce como la línea de los nueve puntos para justificar sus derechos históricos reclamados sobre la mayor parte de ella, y ha ignorado un fallo de un tribunal internacional de 2016 que consideró que el reclamo era infundado.

El jueves, el portavoz Harry Roque dijo que el presidente filipino, Rodrigo Duterte, había expresado su preocupación por la presencia de los barcos al embajador chino en Manila.

Duterte está bajo presión para que adopte una posición más firme contra el gobierno chino en vista de una divulgación separada de la “importante actividad de construcción” de China en una isla artificial en el arrecife Subi, también dentro de la zona económica exclusiva de Filipinas.

“El volumen de cambios es significativo y puede indicar las primeras etapas de una construcción importante en Subi Reef”, dijo Simularity, una empresa de tecnología con sede en Estados Unidos que ha estudiado imágenes satelitales en el Mar de China Meridional.

Duterte ha cultivado vínculos más estrechos con China desde que asumió el cargo en 2016 en un esfuerzo por lograr una mayor cooperación económica con su superpotencia vecina.

Pero el cambio no ha logrado contener las ambiciones chinas en el Mar de China Meridional ni desatar gran parte de los miles de millones de dólares prometidos en comercio y crédito.

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