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SEÚL – Los estudiantes almorzaron en silencio antes de reunirse en una sala con poca luz llena de computadoras de alto rendimiento. Allí, los entrenadores les ayudaron a superar a sus oponentes en un mundo de fantasía digital lleno de emboscadas y monstruos. La escuela terminó a las 5 p.m., pero el entrenamiento individual se prolongó hasta la noche, todo en un arduo día de trabajo para los estudiantes en una de las muchas academias de deportes electrónicos de Corea del Sur.

“Solo duermo tres o cuatro horas al día”, dijo Kim Min-soo, de 17 años, un estudiante universitario que llevaba una órtesis alrededor de la mano derecha para aliviar el dolor de jugar tanto. “Pero quiero ser una estrella. Sueño con un campo de deportes electrónicos lleno de fanáticos que estén entusiasmados conmigo “.

Estudiantes como Min-soo han aportado la misma energía competitiva intensa que a menudo se asocia con la educación de Corea del Sur a su formación en las academias de deportes electrónicos. Corea del Sur es considerada el lugar de nacimiento de los deportes electrónicos, pero la industria altamente selectiva de miles de millones de dólares todavía es mal vista por muchos en el país. Las academias han trabajado para cambiar esa imagen y brindar a miles de jóvenes la oportunidad de seguir una carrera en un lugar donde los juegos se han considerado durante mucho tiempo una forma de vida.

“En Corea del Sur, los jugadores tienen que hacer sus deberes en su juego antes de jugar, porque si interrumpen la eficiencia de su equipo, pueden ser excluidos”, dijo Jeon Dong-jin, jefe coreano del desarrollador estadounidense de videojuegos Blizzard Entertainment. tiempo un foro actual En Seúl. “Los jugadores de Corea del Sur hablan en serio”.

Los juegos en línea llegaron a Corea del Sur antes y más rápido que en cualquier otro lugar del mundo. Cuando el país comenzó a adoptar Internet de alta velocidad a fines de la década de 1990, hubo una proliferación de cafés de juegos abiertos las 24 horas llamados PC bangs.

Estos salones oscuros, a menudo subterráneos, se convirtieron en caldo de cultivo para la cultura del juego y, finalmente, albergaron torneos informales. En 2000, los canales de cable de Corea del Sur fueron los primeros en el mundo en transmitir competencias de juegos en línea.

Según una encuesta realizada el año pasado por el Ministerio de Educación, los deportes electrónicos son ahora el quinto trabajo futuro más popular entre los estudiantes surcoreanos después de los atletas, médicos, profesores y creadores de contenido digital. Pronto será parte de los Juegos de Asia en 2022.

A los mejores jugadores les gusta Lee Sang-hyeok, que se conoce con el nombre de juego Faker, merece tanta fama y fortuna como los ídolos del K-pop. Millones los ven jugar en vivo en la transmisión. Antes de la pandemia, los fanáticos llenaron Campos de deportes electrónicos parecía una mezcla de un concierto de rock y un estadio de lucha libre profesional.

El estímulo puede ser difícil de resistir. Los padres arrastraban a los niños a centros de asesoramiento por adicción al juego o a campos de entrenamiento de rehabilitación. Cuando los objetores de conciencia soliciten ser exentos del servicio militar de Corea del Sur, los funcionarios investigarán si están jugando juegos en línea con armas y violencia.

Las notas caen. A veces, los estudiantes abandonan la escuela para pasar más tiempo jugando. Pero solo unos pocos tendrán la oportunidad de triunfar.

Los 10 equipos de deportes electrónicos profesionales con licencia en Corea del Sur que participan en League of Legends, el juego más popular aquí, solo contratan a 200 jugadores en total. Si no pasa el corte, tiene pocas alternativas.

Sin buenas calificaciones, y a menudo sin un diploma de escuela secundaria, los jugadores solo tendrán perspectivas profesionales limitadas. Y a diferencia de algunas universidades estadounidenses, las escuelas de Corea del Sur no ofrecen admisión basada en habilidades de deportes electrónicos.

Cuándo Gen.G, una empresa de deportes electrónicos con sede en California, abrió su Academia Deportiva Gen. G Elite en Seúl en 2019, quiso abordar algunos de estos desafíos porque “aquí es donde está la mayor cantidad de talento”, dijo Joseph Baek, director de programas de la Academia Gen.G. “Corea del Sur todavía se considera la Meca de los deportes electrónicos”.

La escuela capacita a jóvenes surcoreanos y otros estudiantes sobre cómo convertirse en profesionales y ayuda a los fanáticos de los juegos a encontrar oportunidades como transmisores, especialistas en marketing y analistas de datos. Junto con la empresa educativa Escuela Abierta Elite, ha lanzado un programa en inglés que ofrece a los estudiantes la oportunidad de obtener un diploma de escuela secundaria estadounidense para solicitar becas de deportes electrónicos en universidades de los Estados Unidos.

Una mañana reciente, los adolescentes privados de sueño ingresaron a la Elite Open School con máscaras y camisetas y sudaderas con capucha de la marca. Divididos en aulas con nombres de universidades estadounidenses como Columbia, MIT y Duke, estudiaron inglés, historia estadounidense y otras materias obligatorias. Algunos viajaban a la escuela durante dos horas cada mañana.

“Mi desafío es mantenerlos despiertos y ocupados durante la clase”, dijo Sam Suh, profesor de inglés.

El verdadero trabajo comenzó por la tarde cuando dos autobuses llevaron a los jóvenes jugadores a un modesto edificio de hormigón en una zona residencial para otra sesión de entrenamiento intensivo en la Academia Gen.G.

Anthony Bazire, un ex alumno de la Academia General G de 22 años de Francia, dijo que eligió Corea del Sur como su lugar de entrenamiento porque sabía que el país tenía algunos de los mejores jugadores. Hoy ganador del primer premio en League of Legends, Supervisión y StarCraft II son en su mayoría surcoreanos.

“Cuando ves a la gente trabajando duro, te impulsa a trabajar duro”, dijo.

El programa Gen. G, el primero de su tipo en Corea del Sur, incluso ha ayudado a algunos estudiantes de secundaria a convencer a sus padres de que han hecho un movimiento profesional inteligente.

En 2019, su segundo año en la escuela secundaria, Kim Hyeon-yeong jugó League of Legends durante 10 horas al día. Sus habilidades mejoraron a medida que avanzaba por el mundo de fantasía digital. Ese verano decidió convertirse en un profesional de los deportes electrónicos y dejó la escuela.

“Mis padres estaban totalmente en contra”, dijo Kim, de 19 años. “Les dije que no me arrepentiría porque era lo único que quería probar en mi vida, tirar todo lo que me metía”.

Su madre, Lee Ji-eun, de 46 años, estaba tan angustiada que yacía en la cama gimiendo. La Sra. Lee finalmente decidió apoyar a su hijo después de que un día él le preguntara: “Mamá, ¿qué sueño tenías cuando tenías mi edad? ¿Viviste este sueño? “

Kim investigó el programa Gen.G, que cuesta $ 25,000 al año, y llevó a su madre a la academia para convencerla de que podía hacerlo bien como profesional de los deportes electrónicos. Este año superó un gran obstáculo para su sueño al obtener la admisión en la Universidad de Kentucky debido a sus habilidades de juego en línea.

Bazire, el jugador francés, se unió al equipo League of Legends de Gen.G como jugador en prácticas en marzo. Él y otros aprendices reciben salarios modestos, así como comida y alojamiento en un apartamento compartido en Seúl. Entrenan hasta 18 horas al día, entre un 60 y un 70 por ciento más que los jugadores que él conocía en Francia, dijo.

Pero convertirse en aprendiz no es mucho más que conseguir un puesto permanente. Los aprendices deben avanzar rápidamente a través de la segunda división a la división principal, donde los jugadores profesionales de League of Legends reciben un salario promedio de $ 200,000 por año, más premios en efectivo y acuerdos de patrocinio.

A medida que los talentos más jóvenes y ágiles se ponen al día, la mayoría de los atletas de deportes electrónicos en Corea del Sur terminan antes de cumplir 26 años, cuando los hombres coreanos de veintitantos se sienten presionados para comenzar su servicio militar.

Min-soo, el estudiante que sueña con convertirse en una estrella de los deportes electrónicos, sintió por primera vez la atmósfera electrizante de un campo de deportes electrónicos cuando estaba en la escuela secundaria. Desde 2019, se levanta a las 6 a.m. todos los días y toma dos horas en autobús y metro hasta la Academia Gen.G. Regresa a casa a las 11:30 p.m. y luego continúa practicando, rara vez se va a la cama antes de las 3:00 a.m.

Ese año finalmente se consideró lo suficientemente bueno como para tomar las pruebas y convertirse en aprendiz en un equipo profesional.

“Es una vida dura y solitaria porque tienes que renunciar a todo lo demás como amigos”, dijo. “Pero soy más feliz porque hago lo que más disfruto”.

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