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Bali, Indonesia – Hace sesenta años, yo era Ketut Soki, el destinatario entusiasta de su primer kit de pintura, y desde ese día rara vez ha dejado sus pinceles.

“Todavía tengo el fantasma para pintar. Todavía tengo muchas ideas ”, le dijo a MPN NEWS.

“Pinto para preservar la cultura balinesa. Quiero mostrarle a la gente en el extranjero sobre Bali. Pinto la isla … cosecha, arrozales, cultivo. “

El hombre de 72 años fue uno de los pioneros del estilo de pintura conocido como un artista joven, conocido por sus vívidas y coloridas representaciones de la vida balinesa.

Pero la escena artística de la isla es diferente ahora y muchos artistas en el otrora próspero centro cultural están luchando. Las fronteras de Bali están cerradas a los turistas extranjeros y, en su ausencia, las perspectivas de ventas son limitadas.

“Los artistas están sintiendo los efectos”, dijo Soki. “Mucha gente dejó de pintar porque ahora es muy difícil de vender”.

I Ketut Soki es uno de los pioneros del estilo de pintura del artista joven en Bali. Se ha dedicado a vender su trabajo en Instagram. [Erwin Pietersz /MPN NEWS]

Cada pintura puede durar más de 150 horas, pero Soki dice que no tuvo más remedio que bajar sus precios.

Todavía se ve a sí mismo como uno de los afortunados porque, con la ayuda de su nieta Dewa Ayu Candra Dewi, puede vender algunas piezas.

“Comenzamos a promocionar sus fotos en Instagram al comienzo de COVID porque muchas galerías estaban cerrando”, dijo.

“El otro día enviamos un cuadro a Estados Unidos a través de la oficina de correos”.

“Todo lo que puedo hacer”

Otros luchan con la nueva realidad.

Para muchos de los que llaman hogar a esta legendaria isla, la vida cambió cuando se cerraron las fronteras.

En el pueblo de Batuan, el artesano Wayan Madru talla y pinta máscaras tradicionales. Estudió este oficio cuando aún estaba en la escuela primaria.

Antes de la pandemia, vendía sus máscaras a turistas extranjeros como recuerdo.

“Hay 304 familias en este pueblo y el 95 por ciento son artesanos de máscaras. Todas las ventas han sido canceladas debido a COVID ”, dijo.

“Los artistas dependen del turismo, ahora que se ha ido. No podemos encontrar trabajo y la vida es muy difícil. “

Dijo que sus ingresos se habían reducido a unos 30 dólares al mes.

Algunos artistas de la aldea han recurrido a otros trabajos durante la pandemia, pero el hombre de 61 años dice que no es una opción para él.

“Soy mayor. No puedo trabajar en un sitio de construcción, no tengo la fuerza ”, dijo.

Se ha especulado sobre los corredores de viaje durante meses, pero los ambiciosos planes para reabrir Bali hasta ahora han fracasado.

Sin embargo, en previsión de este día, se están realizando vacunaciones para los trabajadores del turismo.

“Somos muy optimistas y esperamos que en poco tiempo podamos reabrir las fronteras para la revitalización del turismo y la economía”, dijo Sandiaga Uno, ministra de Turismo e Industrias Creativas.

Wayan Madru talla y decora las máscaras utilizadas en la danza tradicional balinesa. Son compras populares para los turistas. [Erwin Pietersz/MPN NEWS

Bali’s arts and tourism sectors are closely entwined. In normal circumstances, tour guides take travellers to galleries to see and buy the works on display but now, most guides have had to find other work and some have returned to their villages and the land.

Komang Suarmika, a guide for more than 17 years, is working on a construction site.

“We try to survive with what little we have, we sold our jewellery and other belongings,” he said. “My wife cannot work because our children are young.

“We can’t count too much on tourism for now. What I can do now is hard labour in construction. I’ll do anything for my family.”

While working as a guide, Suarmika taught himself to speak Korean – a useful skill in his previous work and one he hopes he will be able to use once again.

“Economic-wise, this is bad and painful,” he said.

“But this is a lesson for me, to be stronger mentally. And a lesson for our economy, in the future we should not only rely on one thing.”

Bali’s picturesque terraced rice fields and fascinating culture have long lured visitors. Some say the COVID-19 pandemic offers a chance to reconsider mass tourism [File: Murdani Usman/Reuters]

Los grupos ambientalistas indonesios han criticado durante mucho tiempo el enfoque de Bali sobre el turismo de masas y cada vez piden más por un modelo más sostenible que se centre en el arte, la cultura y la naturaleza.

“El turismo de masas ha causado muchos problemas. Las playas están contaminadas, hay desarrollos descontrolados … y una crisis de agua ”, le dije desde el Foro Ambiental de Indonesia (WALHI) a Juli Untung Pratama.

“No deberíamos depender de la multitud de turistas … el turismo de masas es diferente de la cultura y el estilo de vida balineses”.

“Momento más oscuro”

El propietario de la galería, Gede Susilo Dharma, que vive en el centro cultural de la isla de Ubud, espera que no pase mucho tiempo antes de que los turistas regresen.

“Es la peor situación. El momento más oscuro para el mundo del turismo. Ha habido algunos incidentes como los bombardeos de Bali y las erupciones volcánicas. Pero ahora es peor ”, dijo.

El hombre de 45 años es dueño de Mammoth Gallery, que vende estatuas de madera hechas a mano compradas por artistas de toda la isla.

Si bien muchos artistas se han visto obligados a buscar otras formas de empleo, Dharma intenta mantener viva la artesanía tradicional.

Continúa encargando nuevas esculturas para apoyar a los artistas, a pesar de que sus ventas han caído casi un 100 por ciento.

Komang Suarmika, un guía turístico durante más de 17 años, ahora está trabajando en un sitio de construcción para ganar dinero después de vender joyas y otras pertenencias para llegar a fin de mes. [Erwin Pietersz/MPN NEWS

“Wood carving is a traditional art of Bali. You need talent – you cannot learn it through formal education,” he said. “If the artists stop, such a great tradition can disappear.”

International media often refer to Bali as a resort island or tropical paradise.

But for Dharma, the island is more than that. It is home – and seeing many Balinese persevere through the economic devastation the pandemic has wrought is deeply personal for him.

While many galleries and businesses have shut down or closed their doors temporarily, the Mammoth Gallery has stayed open.

“Our gallery has to stay alive, we will never shut it down,” he said.

“I want the world to know that we are still fighting.”

Vaccination is under way in Bali – with tourism workers among those first in line – in the hope that tourism can eventually resume [File: Made Nagi/EPA]

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