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A fines de mayo, la nación del Golfo de Omán se vio sacudida por manifestaciones cuando los jóvenes salieron a las calles en ciudades de todo el país para protestar por la falta de empleos y oportunidades económicas.

Los disturbios retrocedieron pocas semanas después de que el gobierno, encabezado por el nuevo gobernante de Omán, el sultán Haitham bin Tariq Al Said, introdujera y planea introducir un paquete de reforma del IVA del 5 por ciento como parte de un paquete de reforma tributaria retrasado durante mucho tiempo que incluyó nuevos recortes en el gasto público impuesto.

Las medidas de austeridad están destinadas a frenar el creciente déficit presupuestario y el aumento vertiginoso de la deuda nacional en Omán después de que sus finanzas públicas, entre las peores de la región, fueron brutalizadas por las interrupciones de la pandemia de coronavirus y la caída del precio del petróleo el año pasado.

Desde la “Primavera Árabe” en 2011 ha habido manifestaciones aisladas debido a agravios económicos en el estado más endeudado del Golfo. El ex gobernante del país, el difunto sultán Qaboos bin Said Al Said, logró reprimir a los manifestantes ofreciéndoles generosas dádivas estatales.

El nuevo sultán respondió a los eventos en mayo de manera similar, prometiendo casi 15,000 empleos en el sector público y 15,000 empleos adicionales en el sector privado que serán financiados a través de una subvención del gobierno de $ 500.

Pero es probable que esa estrategia retrase las reformas destinadas a recortar los presupuestos gubernamentales inflados e impulsar al sector privado del país para crear más puestos de trabajo.

“Algunas de las medidas y reformas del Tawazun [or] Es probable que el plan de ‘igualación fiscal’ se reduzca, posponga, desacelere o se vuelva políticamente más sensible ”, dijo Adel Hamaizia, un experto en golf de Chatham House, a MPN NEWS.

Si bien Omán tiene menos margen de maniobra que sus vecinos más ricos para reformar su economía con éxito, el delicado acto de equilibrio entre contener el gasto público y crear oportunidades económicas para los jóvenes expone un dilema al que se enfrentan otros estados del Golfo.

El sultán Haitham bin Tariq Al Said respondió a las protestas del mes pasado prometiendo que casi 15.000 puestos de trabajo en el sector público y otros 15.000 en el sector privado se financiarán mediante una subvención estatal de 500 dólares. [File: Sultan Al Hasani/Reuters]

Estos estados han construido sus economías sobre el petróleo y han consolidado sus contratos sociales y su seguridad a través de la generosidad estatal financiada por petrodólares. Pero la marcha global hacia la energía verde presagia un futuro no muy lejano con una demanda decreciente de combustibles fósiles, especialmente a medida que legiones de golfistas jóvenes están entrando en la mejor edad laboral.

“En un momento en que las empresas de golf tienen una capacidad limitada para continuar con el patrón tradicional de creación de empleo en el sector público, una ola de jóvenes está ingresando a la fuerza laboral”, dijo a MPN NEWS Gerald Feierstein, vicepresidente senior del Middle East Institute.

“En el Golfo, la gente tiene un cierto nivel de expectativa sobre lo que hará el gobierno por ellos”, agregó.

El reloj está corriendo

Aunque la industria petrolera representó más del 34 por ciento del producto interno bruto del país en 2019 y casi el 65 por ciento de las exportaciones totales un año antes, el Secretario de Estado de Petróleo y Gas de Omán dijo en una entrevista de 2019 que la industria era solo un poco menos de 15,000 Omaníes en 2018, según el Banco Mundial ocupado.

Muscat ahora está lidiando con la realidad de que los cómodos trabajos estatales que ofreció a los padres y hermanos mayores de los jóvenes manifestantes hace unas décadas ya no son una opción.

En 2019, el Banco Mundial estimó la tasa de desempleo juvenil en Omán en 49 por ciento. Es casi seguro que la pandemia lo ha empeorado. La esperanza es que al diversificar la economía del país, el sector privado pueda llenar la brecha de desempleo que el estado ya no puede pagar y la industria petrolera ya no tiene la capacidad.

Para ello, Muscat busca mejorar la educación y diversificar la economía del país fomentando el crecimiento del empleo en sectores como el turismo, la manufactura y la tecnología.

Muscat busca mejorar la educación y diversificar la economía del país promoviendo el crecimiento del empleo en sectores como el turismo, la manufactura y la tecnología. [File: Christopher Pike/Bloomberg]

Esta es la idea detrás del Programa Nacional para Mejorar la Diversificación Económica del País (Tanfeedh). Aunque las finanzas de Omán son menos saludables que las de sus vecinos más ricos, las propuestas de planificación clave y el deseo de competir en sectores además de los combustibles fósiles en todo el mundo reflejan los esfuerzos de otros miembros del Consejo de Cooperación del Golfo.

“Se puede decir que Omán es en cierto modo un conejillo de indias”, dijo Feierstein, al describir cómo el frágil estado financiero del país podría señalar la mayor presión que otros estados del Golfo podrían enfrentar en los próximos años si la economía global se aleja La economía mundial se está moviendo lejos de los combustibles fósiles.

Arabia Saudita, como Omán, se enfrenta a un grave problema de creación de empleo para los jóvenes. La mitad de la población tiene menos de 25 años y casi el 60 por ciento de los desempleados tiene menos de 30 años. Aunque el desempleo juvenil ha disminuido en los últimos años, todavía ronda el 28 por ciento.

La diversificación de la economía y la creación de empleos en el sector privado para los jóvenes en un país donde dos tercios de los ciudadanos están empleados por el estado es un pilar central de Visión 2030, el plan para transformar la economía del reino, publicado por el El líder de facto del país es el príncipe heredero Mohammed Bin Salman (MBS).

El desafío se desarrolla en tiempo real. Solo para fines de esta década, Arabia Saudita necesitará crear 4,5 millones de puestos de trabajo para mantenerse al día con el número de jóvenes que ingresan al mercado laboral.

Para avanzar, MBS anunció un programa en marzo de este año que planea invertir $ 3,2 billones en la economía saudí para 2030.

“Su capacidad para hacer la transición en el tiempo que estableció será muy difícil”, dijo Feierstein. “No es que esté equivocado en su análisis de necesidades, pero ¿tiene la capacidad de actuar en consecuencia?”

Solo para fines de esta década, Arabia Saudita deberá crear 4,5 millones de puestos de trabajo para mantenerse al día con los jóvenes que ingresan al mercado laboral. [File: Tasneem Alsultan/Bloomberg]

Cambiar la psicología

Un primer paso hacia la aplicación de la ley es reemplazar a los trabajadores extranjeros que ocupan la gran cantidad de puestos de trabajo en los Estados del Golfo por nacionales de su propio país.

Omán es un país de solo cinco millones de habitantes y los expatriados representan más del 38 por ciento de la población. Cubrir alrededor del 80 por ciento de los empleos extranjeros en el sector privado es fundamental para los planes de transformación económica del gobierno.

La pandemia ha acelerado este proceso. Según el Banco Mundial, el número de trabajadores expatriados en el sector privado de Omán se redujo en un 14 por ciento entre 2020 y 2021 en medio de un impulso gubernamental intensificado de “Omanización”. Muscat aprobó recientemente leyes que encarecen la contratación de trabajadores extranjeros, al tiempo que introduce programas de capacitación a nivel nacional para llenar las brechas de habilidades entre los ciudadanos de Omán.

Esta dinámica se está produciendo en otros estados del Golfo.

La “saudización” es una piedra angular de la Visión 2030 de Riad. Con un 75 por ciento estimado de la fuerza laboral en el extranjero, el gobierno ha realizado esfuerzos agresivos para cubrir puestos con ciudadanos sauditas en sectores que van desde el comercio minorista y la educación hasta el negocio de los taxis.

Hamaizia dice que el proceso consiste tanto en cambiar la psicología nacional como en crear puestos de trabajo. “La actitud saudí hacia el mercado laboral se caracterizaba anteriormente por el hecho de que los saudíes querían puestos de liderazgo”, dijo.

Dado que se estima que el 75 por ciento de los trabajadores en Arabia Saudita son extranjeros, el gobierno ha realizado esfuerzos enérgicos para cubrir puestos en sectores que van desde el comercio minorista hasta la educación y el negocio de taxis con ciudadanos sauditas. [File: Tasneem Alsultan/Bloomberg]

Si bien a los jóvenes se les ocurre la idea de ocupar puestos que pueden carecer de títulos de estatus impresionantes, “existe un desajuste permanente entre salarios y habilidades en muchas áreas de empleo, especialmente aquellas que agregan valor”, dijo Hamaizia.

Un grupo demográfico que está más dispuesto a aceptar trabajos en el sector privado, especialmente en Arabia Saudita, son las mujeres jóvenes. “Han demostrado estar mucho más ansiosos y capaces de aceptar trabajos”, dice Feierstein.

Durante décadas, a las mujeres a las que se les prohibió legalmente conducir y vivir bajo leyes draconianas de tutela se les impidió participar en la vida económica. Ahora, las jóvenes sauditas son la primera generación en ingresar al mercado laboral del país.

Según un estudio de Brookings Institution, un grupo de expertos con sede en Washington, la proporción de mujeres en el mercado laboral saudí aumentó del 20% al 33% entre 2018 y 2020. Pero aún hay un largo camino por recorrer. La tasa de desempleo juvenil entre las mujeres sauditas sigue siendo de alrededor del 60 por ciento, y las mujeres continúan siendo discriminadas, por ejemplo, a través de diferencias salariales.

El desafío de persuadir a los jóvenes para que acepten empleos de expatriados muestra que la salida de las economías del petróleo y la dependencia del gasto público requiere la aprobación no solo de los gobiernos sino también de los ciudadanos del Golfo.

“El cambio se está produciendo más rápido de lo esperado”, dice Feierstein sobre el intento de la región de ir más allá del petrodólar. “Pero el tiempo corre”.

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