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Mientras Estados Unidos continúa luchando por las relaciones raciales y los símbolos que veneran a los confederados que lucharon para acabar con la esclavitud en la década de 1860, las comunidades de todo el país están considerando nuevos enfoques para conmemorar a uno de los líderes más famosos de la rebelión: el general Robert E. Lee.

Hasta el día de hoy, numerosos edificios, calles, monumentos e instituciones llevan el nombre de Lee. Miles de niños son educados en escuelas que llevan el nombre de Lee; El Día de Robert E Lee todavía se celebra cada enero en un puñado de estados, y la imagen del difunto general aparece en monumentos y monumentos en docenas de ciudades.

Lee, un distinguido oficial militar de Virginia que luchó por los Estados Unidos antes de la Guerra Civil y se casó con un miembro de la familia de George Washington, fue responsable de algunas de las victorias más trascendentales de la Confederación en la lucha para proteger la esclavitud.

Para algunos, Lee era un hombre noblemente leal a su estado natal de Virginia; para otros, su decisión de luchar contra el gobierno federal para aplastar a Estados Unidos lo convirtió en un traidor.

Pero algunos están considerando continuar su vínculo con Lee o cambiar la forma en que se acercan a un hombre cuyo legado todavía divide a los estadounidenses hasta el día de hoy.

“Lo que está sucediendo en nuestras comunidades es una decisión que debe ser tomada no por personas que murieron hace mucho tiempo, sino por nosotros hoy”, dijo Adam Domby, historiador y autor de The False Cause: Fraud, Fabrication, and White Supremacy en Memoria Confederada Memoria MPN NEWS. “Hay una diferencia entre aprender sobre la Guerra Civil y celebrar la Confederación, y creo que esa es la distinción crucial que debemos hacer”.

Una pintura que representa al general Robert E. Lee entregando su ejército del norte de Virginia al general del ejército de la Unión Ulysses S Grant en el salón de la casa de Wilmer McLean el 9 de abril de 1865 en Appomattox, Virginia. [Illustration by Ed Vebell/Getty Images]

En junio, muchas instituciones acordaron repensar su acercamiento a Lee o renunciar a su nombre por completo: la antigua casa de Lee cerca de Washington, DC, reabrió al público después de años de renovación que cambió el enfoque para resaltar su vida de esclavos negros; una escuela en Florida que lleva el nombre de Lee dejó caer su nombre; la ciudad de Charlottesville, Virginia, votó a favor de retirar su estatua de los terrenos públicos; la Corte Suprema de Virginia acordó escuchar argumentos a favor de la remoción de la estatua en Richmond; y una universidad que lleva el nombre de Lee tuvo un acalorado debate sobre si conservar su homónimo.

“Lee siempre ha tenido un lugar único en la imaginación nacional”, dijo Eric Foner, historiador de la guerra civil ganador del premio Pulitzer. escribió en el New York Times. “Los altibajos de su reputación reflejan cambios en elementos clave de la conciencia histórica estadounidense: cómo entendemos las relaciones raciales, las causas y consecuencias de la Guerra Civil y la naturaleza de la buena sociedad”.

El legado de Lee se reconstruyó en la primera mitad del siglo XX. Fue celebrado en brillantes biografías, recordado como el homónimo institucional y recordado como un héroe sureño en exposiciones públicas hechas de bronce y piedra. En 1975, los miembros del Congreso de los Estados Unidos, incluido el ahora presidente Joe Biden, votaron por la restauración póstuma de la ciudadanía estadounidense por parte de Lee.

Pero en los últimos años, cuando los estadounidenses comenzaron a recalibrar su relación con hombres imperfectos en la historia, la imagen de Lee ha caído.

“Es difícil llegar a una regla general, pero adorar a Lee parece cada vez más inapropiado ahora”, dijo Foner a MPN NEWS.

En Jacksonville, Florida, una junta escolar en un distrito con varias escuelas que llevan el nombre de íconos confederados votó la semana pasada para cambiarle el nombre. Una escuela con el homónimo de Lee que abrió como una institución separada en 1928 cambió su nombre a Riverside High School.

La decisión se tomó después de cinco agotadoras reuniones del comité escolar que llenaron horas de debate. Si bien muchos residentes se pronunciaron a favor de mantener el nombre de la escuela, que también presenta a un general confederado como mascota deportiva, una encuesta (PDF) encontró que el 59 por ciento de los residentes de la comunidad que pertenecían a la escuela estaban a favor del cambio.

Virginia lucha con el legado de Lee

Si bien el reconocimiento del legado de Lee se extiende a muchos estados, el debate fue particularmente acalorado en Virginia, donde nació.

En Charlottesville, donde los racistas blancos marcharon en 2017, el ayuntamiento votó el lunes para retirar una estatua de Lee de un parque local y otra estatua del general confederado Stonewall Jackson cercano. Los miembros del consejo de la ciudad propusieron por primera vez la eliminación de las estatuas en 2016, una medida que provocó años de debate público, contiendas legales y manifestaciones tanto a favor como en contra de la eliminación.

“Esperamos transformar nuestros parques del centro al eliminar estos símbolos racistas del pasado de Charlottesville”, dijo el ayuntamiento en un comunicado.

En la ciudad de Richmond, Virginia, que anteriormente fue la capital de la Confederación, una estatua de 13 toneladas de Lee a caballo ha servido como pararrayos para la controversia durante años, pero su papel como símbolo de debate se amplió en 2020, como Estallaron protestas en todo el mundo contra el asesinato de George Floyd.

El gobernador de Virginia, Ralph Northam, pidió el año pasado que se retirara la estatua de 18 metros de altura sobre un pedestal ahora cubierto de grafitis. La Corte Suprema del estado escuchó los argumentos orales esta semana.

Washington and Lee University, una universidad en Lexington, Virginia, donde Lee fue presidente, declinó las llamadas esta semana para eliminar el nombre de Lee de la escuela, pero acordó tomar medidas para realizar cambios en la institución. Tras meses de debates y más de 15.000 declaraciones al consejo universitario, la escuela finalmente aprobó su decisión.

“Si bien escuchamos un amplio apoyo para promover nuestros compromisos de diversidad, igualdad e inclusión en el campus, no encontramos consenso sobre si cambiar el nombre de nuestra universidad es consistente con nuestros valores compartidos”, concluyó la universidad.

La carta también se disculpaba por su “culto anterior a la Confederación” y su uso de esclavos. El diploma universitario con una foto de Lee se actualiza sin su imagen y la capilla del campus que lleva su nombre pasa a llamarse “University Chapel”. La escuela también se comprometió a suspender la celebración anual del “Día de los Fundadores” que se realiza en el cumpleaños de Lee.

Después de años de renovación, la antigua casa de Lee en Arlington, Virginia, fue reabierta al público en junio, pero con cambios significativos en sus edificios históricos y letreros interpretativos. Ubicada en el Cementerio Nacional de Arlington y operada por el Servicio de Parques Nacionales, la mansión recibió una rehabilitación de $ 12 millones que ahora plantea las historias de esclavos negros que alguna vez vivieron en la propiedad.

Arlington House, The Robert E Lee Memorial, anteriormente llamado Custis-Lee Mansion, visto desde el Flower Garden, se abrirá al público por primera vez desde 2018 el 8 de junio de 2021 en el Cementerio Nacional de Arlington en Arlington, Virginia. [Andrew Harnik/AP Photo]

Una librería anteriormente ubicada en barrios de esclavos fue trasladada a un edificio no histórico para contar la historia de los esclavos en la plantación.

“Ese fue uno de los principales objetivos de este proyecto. Para contar la historia de las personas y la comunidad esclavizadas en Arlington House ”, dijo el guardabosques del Parque Nacional Aaron LaRocca a MPN NEWS. “Nos enfocamos en estas historias. Los traemos a primer plano “.

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