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Un cráneo en el noreste de China que se ha conservado casi perfectamente durante más de 140.000 años representa un nuevo tipo de hombre prehistórico que está más estrechamente relacionado con nosotros que incluso los neandertales, y podría cambiar fundamentalmente nuestra comprensión de la evolución humana, anunciaron los científicos el viernes.

Pertenecía a un hombre de cerebro grande de unos cincuenta años, ojos hundidos y cejas gruesas. Aunque su rostro era ancho, tenía pómulos planos y bajos que lo hacían más parecido a los humanos modernos que a otros miembros extintos del árbol genealógico humano.

El equipo de investigación ha relacionado el espécimen con otros hallazgos de fósiles chinos y cita la especie Homo longi o “hombre dragón” como una indicación de la región en la que fue descubierto.

El cráneo de Harbin se encontró por primera vez en la ciudad del mismo nombre en 1933, pero se dice que estuvo escondido en un pozo durante 85 años para protegerlo del ejército japonés.

Más tarde fue excavado y entregado a Ji Qiang, profesor de la Universidad GEO de Hebei, en 2018.

“Según nuestro análisis, el grupo de Harbin está más estrechamente relacionado con el Homo sapiens que con los neandertales, es decir, Harbin compartía un ancestro común más joven que los neandertales”, dijo a la AFP el coautor Chris Stringer del Museo de Historia Natural de Londres.

‘Especie hermana’

Esto, dijo, haría del Hombre Dragón nuestra “especie hermana” y un antepasado más cercano de los humanos modernos que los neandertales.

Los resultados se publicaron en tres artículos de la revista The Innovation. El cráneo tiene al menos 146.000 años y, por lo tanto, se encuentra en el Pleistoceno medio.

“Si bien tiene características humanas arcaicas típicas, el cráneo de Harbin presenta una combinación en mosaico de caracteres primitivos e inferidos que se destaca de todas las otras especies homo mencionadas anteriormente”, dijo Ji, quien dirigió la investigación.

El nombre se deriva de Long Jiang, que literalmente significa “Río Dragón”.

El Hombre Dragón probablemente vivía como parte de una pequeña comunidad en una llanura aluvial boscosa.

“Esta población habría sido de cazadores-recolectores que vivían en la tierra”, dijo Stringer. “Después de las temperaturas invernales en Harbin hoy, parece que podrían hacer frente a un frío aún más fuerte que los neandertales”.

Dada la ubicación del cráneo y el hombre alto que implica, el equipo cree que el Homo longi puede haberse adaptado bien a entornos hostiles y podría haberse extendido por Asia.

Una foto del folleto muestra una reconstrucción del Hombre Dragón en su hábitat. [Chuang Zhao/EurekAlert/ AFP]

Secuenciación genética futura

Los investigadores primero examinaron el cráneo e identificaron más de 600 características que introdujeron en un modelo de computadora que ejecutó millones de simulaciones para determinar la historia evolutiva y las relaciones entre las especies.

“Esto sugiere que Harbin y algunos otros fósiles de China forman un tercer linaje de humanos posteriores junto con los neandertales y el Homo sapiens”, explicó Stringer.

Otros hallazgos incluyen un cráneo fosilizado de la provincia china de Dali, que se cree que tiene 200.000 años y se encontró en 1978, y una mandíbula que se encontró en el Tíbet hace 160.000 años.

Stringer afirmó que sus colegas chinos habían elegido el nombre de Homo longi, al que llamó el “gran nombre”, pero dijo que le habría gustado tanto referirse a la especie como Homo Daliensis, que anteriormente se usaba para el cráneo de Dali.

Hace más de 100.000 años, varias especies humanas coexistieron en Eurasia y África, incluidas las nuestras, los neandertales y los denisovanos, una especie hermana de los neandertales descubierta recientemente. “Dragon Man” ahora podría agregarse a esta lista.

Una explicación alternativa es que el Homo longi y los denisovanos son en realidad una y la misma cosa. Los fósiles anteriormente atribuidos a los denisovanos incluyen dientes y huesos, pero no un cráneo completo, por lo que los científicos no están seguros de cómo eran.

Pero los neandertales y los denisovanos estaban genéticamente más cercanos entre sí que los sapiens, mientras que el nuevo estudio sugiere que el Homo longi era más similar anatómicamente a nosotros que los neandertales.

Por lo tanto, la incertidumbre actual puede requerir una futura secuenciación genética para ayudar a aclarar.

Los investigadores primero examinaron el cráneo para determinar la historia evolutiva y las relaciones entre diferentes especies. [Chuang Zhao/EurekAlert/ AFP]

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