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Situada en la línea divisoria entre el clima mediterráneo en el norte y el desierto en el sur, Gaza se estableció inicialmente como un oasis junto al mar. Fue construido para aprovechar el acuífero costero y Wadi Gaza, en el que fluían varios arroyos del desierto de Negev. Se benefició de suelos fértiles, acceso al mar Mediterráneo y excelentes vínculos comerciales que lo convirtieron en un centro estratégico y económico.

Sin embargo, en el siglo XIX, Gaza perdió su importancia ya que fue eclipsada por los puertos de Jaffa y Haifa, mientras que la fundación de Israel en 1948 la separó del resto de la Palestina histórica. Hoy en día, la Franja de Gaza no solo está devastada económicamente, sino que también es vista por las Naciones Unidas como “inhabitable”, en gran parte debido a los repetidos ataques militares israelíes y un debilitante asedio de 13 años por parte de Israel.

Los limitados recursos de agua dulce de la Franja de Gaza se están bombeando a un ritmo insostenible, y el 95 por ciento del agua subterránea se considera no comestible debido a la contaminación con aguas residuales y agua de mar. Además, su tierra agrícola, que se reduce constantemente debido a los ataques militares israelíes, es cada vez menos suficiente para alimentar a la población en rápido crecimiento.

Se espera que el cambio climático exacerbe estos desafíos al hacer que las lluvias sean aún más irregulares e impredecibles, debilitando aún más el acuífero costero agotado y contaminado del que depende la vida en la franja. También se espera que aumente la temperatura y la evaporación del agua, disminuya la productividad agrícola y agrave aún más la inseguridad alimentaria.

Si bien la situación en Gaza puede parecer extraordinaria, es el canario en la mina de carbón por el desastre ambiental y humanitario que enfrentará toda la región del Mediterráneo oriental si no se toman medidas climáticas urgentes.

Una región en problemas, expuesta a un clima cambiante

Si bien la precaria situación en Gaza se ve significativamente agravada por el bloqueo y los ataques israelíes regulares, el resto del Levante, incluidos los Territorios Palestinos Ocupados, Israel, Siria, Líbano y Jordania, también están lidiando con estos desafíos ambientales.

El respetado geógrafo Tony Allan ha señalado que la región entre el Mediterráneo y el Jordán “se quedó sin agua” y la autosuficiencia alimentaria hace unos 50 años. Si nos fijamos en las importaciones de alimentos de la región, queda claro por qué lo señaló. Incluso en Israel, que a menudo se celebra como pionero en la ingeniería agrícola, más de la mitad de las calorías consumidas son importadas.

El Levante está luchando con suministros de agua escasos y sobreutilizados, especialmente en partes de Siria y Jordania. Los períodos de sequía no son infrecuentes en la región, y durante esos períodos, la región siempre ha visto una reducción de las tierras agrícolas y pastorales en el sur y el este, un patrón que ha dado forma a su cultura e historia. Pero las intensas sequías y la desertificación que se esperan debido al cambio climático podrían ser mucho peores.

Se espera ampliamente que el cambio climático global conduzca a condiciones más húmedas en muchas partes del mundo. Pero debido a la geografía única del Mediterráneo oriental, es probable que el Levante, Turquía, Egipto y la isla de Chipre experimenten lo contrario. Los modelos climáticos indican que el cambio climático traerá menos precipitaciones y sequías más prolongadas en la región y que habrá menos agua subterránea disponible para salvar los períodos secos.

Las consecuencias de estos cambios no pueden subestimarse. Las sequías que azotan actualmente el Mediterráneo oriental ya son graves. Según una investigación de la NASA, la racha seca entre 1998 y 2012 fue un 50 por ciento más seca que el período más seco en cinco siglos y entre un 10 y un 20 por ciento más seca que la peor sequía desde el siglo XII.

Algunos académicos han argumentado que esta sequía contribuyó al levantamiento de 2011 en Siria que finalmente condujo a la guerra civil siria, aunque su papel sigue siendo objeto de debate científico. Sin embargo, no hay duda de que el cambio climático generará una cascada de desafíos socioeconómicos y políticos.

Se espera que el aumento de las temperaturas y la disminución del suministro de agua aumenten la inseguridad alimentaria y la fragilidad del empleo, e inevitablemente conduzcan a la migración. Estos efectos se sentirán más en áreas de conflicto, desplazamiento, ocupación militar, recursos naturales limitados y rápido crecimiento de la población.

Uno de los puntos calientes de Levante donde se cruzan muchos de estos factores es el Valle del Jordán. En un documento de próxima publicación de Chatham House, Glada Lahn y yo llegamos a la conclusión de que es poco probable que el cambio climático conduzca directamente a un conflicto en el Valle del Jordán, pero exacerbará las tensiones sociales existentes y la competencia por los recursos. Si bien la adaptación en el lado jordano es una cuestión de coordinación política y recursos financieros, la protección del clima en Cisjordania está siendo restringida por la ocupación israelí.

Se requiere acción colectiva

En el pasado, el Levante dependía de las exportaciones de alimentos de Egipto durante los períodos de sequía. Durante siglos, Egipto sirvió como amortiguador, proporcionando el exceso de grano cuando el Levante fue devastado por la hambruna. Esto solo fue posible debido a la independencia de la producción de alimentos egipcia del clima mediterráneo y el uso del Nilo, que es alimentado por los monzones de África Oriental.

De hecho, la dependencia del Mediterráneo Oriental de dos sistemas climáticos completamente independientes para el suministro de alimentos ha asegurado la prosperidad de varios imperios regionales a lo largo de la historia.

Pero ese ya no es más el caso. Hoy, Egipto ya no es un granero y se ha convertido en el mayor importador de trigo del mundo. La construcción de la presa de Asuán en la década de 1960 redujo la fertilidad del suelo, mientras que se espera que la presa de Etiopía del Gran Renacimiento reduzca aún más la producción de alimentos. Dependiendo de qué tan lleno esté el depósito, se podrían perder hasta dos tercios de la tierra cultivable de Egipto.

Para poner esto en perspectiva, la última vez que Egipto y el Levante enfrentaron escasez de agua y alimentos al mismo tiempo fue hace un milenio. En aquel entonces, una serie de sequías que duraron más de un siglo desencadenaron una hambruna cada cinco años en promedio. Este período oscuro en la historia de la región incluye una sequía de siete años conocida como La Gran Calamidad (1065-72) que resultó en extinciones masivas, una crisis económica sin precedentes, la destrucción de la ciudad de Fustat e incluso canibalismo.

El comercio globalizado ha reducido en gran medida la probabilidad de que se produzcan tales hambrunas en la actualidad, y el creciente impulso global de la acción climática da esperanzas de que se pueda abordar el cambio climático en la región. Pero la carrera para mitigar el cambio climático está increíblemente reñida y la región necesita hacer más con urgencia para adaptarse a los cambios que ya se están produciendo. Actualmente, los conflictos impiden una cooperación significativa en esta área, pero los gobiernos de la región deben reconocer que es de su interés común emprender acciones conjuntas. Después de todo, lo que contamina y daña los recursos naturales en un área pronto afecta a todos los demás.

La alta vulnerabilidad de la Franja de Gaza a los cambios en su entorno es una señal de alerta temprana para el resto de la región de los inminentes riesgos del cambio climático. La región solo sobrevivirá si se reconoce esta alerta temprana y se toman las medidas adecuadas.

Las opiniones expresadas en este artículo son las propias opiniones del autor y no reflejan necesariamente la postura editorial de MPN NEWS.

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