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En la Universidad de Maastricht, Países Bajos, el investigador Mark Post y su equipo de científicos cultivan carne en laboratorio a base de células madre de vaca o de cerdo, las cuales se alimentan con suero fetal.

Como resultado, se forman tiras del tejido que a diario son estiradas para simular los esfuerzos que en condiciones normales provocan el crecimiento de los músculos.

Sin embargo, la falta de sangre y hierro no permite al producto adquirir un aspecto similar a la de los suculentos filetes, aunque los investigadores consideran que la solución podría estar en un suplemento de mioglobina, una proteína rica en hierro.

Células madre y suero para obtener carne
Células madre y suero para obtener carne

¿Como llevan a cabo el proceso?

La ‘carne’ in vitro conseguida hasta ahora no tiene sabor y su color es blanco. El ‘músculo’ se obtiene nutriendo las células madre de cerdo con suero de feto de caballo, de esta manera se han producido tiras de 2.5 centímetros de largo y 0.7 de ancho.

Otro problema de la carne artificial es que las células estaminales musculares del cerdo pueden dividirse sólo 20 ó 30 veces, y después el tejido deja de crecer. Para contrarrestarlo científicos de la Universidad de Utrecht, como Bernard Roelen, extraen distintas clases de células madre de los músculos de cerdo para identificar aquellas capaces de multiplicarse durante meses.

Los estudios de producción de carne ‘en probeta’ se desarrollan desde los años 70. Obtener una hamburguesa a partir de células madre de vaca es todavía un proceso largo, complicado y caro. Pero la tecnología se desarrolla, y en algunos años la carne artificial podrá reemplazar a la natural.

Por lo pronto la ley prohíbe a las personas probar carne cultivada en laboratorio porque, siendo derivado del suero de embriones animales, el producto final podría ser dañino. Por eso otro grupo de científicos neerlandeses de la Universidad de Ámsterdam trabajan en un sustituto artificial a base de bacterias acuáticas.

La carne sintética, cuando sea viable, podría resolver el reto alimenticio de la creciente población mundial, al reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, ahorrar energía y agua, y permitir reutilizar las tierras que hoy se destinan a la ganadería, por ejemplo, para plantar bosques.

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